Wildfires: As drought pushes east, more intense wildfires are sparking in new areas

Mais bon nombre de ces incendies récents ne se sont pas allumés en Californie ou dans le nord-ouest du Pacifique – qui ont enduré plusieurs saisons d’incendies dévastatrices d’affilée – ils ont surgi dans des endroits comme le Colorado et le Texas, et ont brûlé des centaines de milliers d’acres ces dernières semaines seulement.
Plus tôt en mars, des scientifiques de la National Oceanic and Atmospheric Administration avaient prédit que les conditions de sécheresse s’étendraient vers l’est ce printemps et s’aggraveraient à certains endroits – des conditions qui préparent maintenant le paysage des plaines du sud à des incendies dangereux et rapides.

“Ainsi, alors que les perspectives printanières de la NOAA pour cette année semblent assez similaires à celles de l’année dernière, il y a une différence clé à propos de ce printemps, à savoir que la sécheresse s’est étendue vers l’est, poussant 70% du Texas – qui a été moins touché au cours des deux dernières années. ans – dans une grave sécheresse “, a déclaré Justin Mankin, professeur adjoint de géographie au Dartmouth College et co-directeur du groupe de travail sur la sécheresse de la NOAA, à CNN.

Dans le Colorado, environ 19 000 habitants ont été autorisés à rentrer chez eux mardi après qu’un incendie de forêt s’est déclaré près de la région de Boulder. L’incendie s’est déclaré samedi après-midi et est devenu incontrôlable samedi soir, ce qui a entraîné les ordres d’évacuation.

Et près de 10 millions de personnes dans les plaines étaient sous le coup d’un drapeau rouge mardi alors que les prévisionnistes prévenaient qu’une importante épidémie de feu de forêt était possible, avec les conditions les plus dangereuses dans les panhandles du Texas et de l’Oklahoma et du sud-ouest du Kansas.

Daniel Swain, climatologue à l’Université de Californie à Los Angeles, a déclaré que la période de transition entre l’hiver et le printemps est généralement celle où les États des Plaines ont tendance à connaître leur saison des incendies de forêt. Mais il y a eu des tendances inhabituelles dans l’activité récente des incendies là-bas, a déclaré Swain à CNN.

“Même s’il y a encore une accalmie relative en hiver, ce n’est pas une accalmie aussi profonde qu’avant”, a déclaré Swain, notant que les scientifiques “voient des périodes en hiver qui n’avaient pratiquement aucun risque d’incendie, dans certains endroits présentant désormais un risque d’incendie appréciable, dans certains cas. »

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Le 30 décembre, un violent incendie de forêt a ravagé les banlieues ouest de Denver et Boulder lors d’une tempête de vent extrême. Le Marshall Fire a incendié plus de 1 000 maisons en quelques heures, ont déclaré des responsables. La NOAA a attribué la gravité de l’incendie en partie aux conditions extrêmement sèches que le Colorado a connues au second semestre 2021.

Les climatologues ont déclaré que deux facteurs majeurs ont contribué à la sécheresse pluriannuelle de l’Occident : le manque de précipitations et une augmentation de la demande d’évaporation, également connue sous le nom de “soif de l’atmosphère”. Des températures plus chaudes augmentent la quantité d’eau que l’atmosphère peut absorber, ce qui assèche ensuite le paysage.

C’est également vrai pour des endroits comme le Colorado et l’intérieur du Texas, loin de la côte du golfe, a déclaré Swain. Lorsque l’atmosphère extrait l’humidité du sol sans restituer cette eau sous forme de précipitations, il y aura moins d’eau disponible pour ces plantes.

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“Et c’est le principal lien avec le changement climatique – l’effet que le réchauffement et l’assèchement ont sur l’aridité de la végétation elle-même”, a déclaré Swain. “Dans la plupart des cas, plus la végétation devient sèche, plus elle devient inflammable. Dans certains cas, il s’agit d’une relation exponentielle où chaque incrément supplémentaire de séchage la rend de plus en plus inflammable à un rythme croissant.”

“C’est pourquoi même quelques degrés de réchauffement peuvent faire une grande différence”, a-t-il ajouté.

Le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies a rapporté en août qu’en raison de la crise climatique, les sécheresses qui ne se produisaient peut-être qu’une fois tous les dix ans environ se produisent désormais 70 % plus fréquemment. Depuis les années 1970, certaines parties du Texas et de l’Ouest ont vu doubler ou tripler le nombre de jours d’incendie, selon une analyse de Climate Central.

“Le point commun que nous constatons dans la plupart des régions sujettes aux incendies sur Terre est une augmentation du nombre de jours de temps d’incendie extrême, ainsi qu’une augmentation de l’ampleur des pires jours d’incendie”, a déclaré Swain. “Et cela est lié au changement climatique causé par l’homme.”

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