Where to observe manatees without becoming part of the problem

Au cours de la dernière année, les vaches marines au visage sérieux ont plus que jamais eu besoin de défenseurs. Environ 1 100 lamantins sont morts, dont beaucoup de famine, en 2021 – soit environ 15 % de la population estimée de l’État de 6 000 à 7 000 lamantins – dans ce qu’on appelle un « événement de mortalité inhabituel » lié à une perte dramatique d’herbes marines dont ils se nourrissent dans l’Indien River Lagoon, près de la côte atlantique de la Floride. Et 2022 démarre de manière alarmante avec 420 morts au 11 mars. Pour mettre cela en contexte, sur l’ensemble de 2020, 637 lamantins sont morts.

J’ai mis en place un appel téléphonique avec Rose après avoir lu les nouvelles. D’aussi loin que je me souvienne, j’aime ces créatures étranges, dociles et ressemblant à des gouttes, et j’ai « adopté » des lamantins grâce à Save the Manatee à partir de l’âge de 10 ans environ : Boomer, puis Paddy Doyle et, plus récemment, Moo Shoo. . J’avais toujours pris pour acquis qu’un jour, je verrais les lamantins hiverner dans les eaux chaudes de la Floride. (La saison des lamantins s’étend approximativement de la mi-novembre à la fin mars.) C’est avec un sentiment d’urgence que j’ai réservé un billet d’avion pour Tampa début février. J’ai été soulagé lorsque Rose m’a assuré que, malgré la perte sans précédent de tant de lamantins, il ne pense pas que l’extinction soit à l’horizon. En fait, dans certaines parties de l’État, grâce aux efforts continus pour améliorer la qualité de l’eau et rétablir les sources de nourriture, un nombre record d’animaux a été observé cette saison, y compris de nombreux veaux en bonne santé.

La tragédie en cours a également fait prendre conscience du sort de cet herbivore apparenté à l’éléphant et qui a longtemps souffert des menaces des bateaux, du développement et du froid. Cette année, il n’est pas surprenant d’apprendre que de nombreux autres amoureux des lamantins font des voyages vers des sources, des sanctuaires et des centrales électriques (oui, lisez la suite) pour voir ces vaches marines dans leur élément. Pour Rose, c’est la doublure argentée au milieu de la dévastation. “Les lamantins pourraient utiliser cette exposition supplémentaire en ce moment, pour continuer à raconter le meilleur côté de tout cela pendant que nous travaillons à restaurer ces habitats de la côte Est”, dit-il.

Une rencontre avec une vache marine industrielle

Mon premier aperçu des vaches marines est déconcertant. Malgré la visualisation d’innombrables photos et vidéos, Je ne peux pas vraiment donner un sens à leurs corps gigantesques aux nageoires minuscules et aux yeux tristes. Cela n’aide pas que la scène semble dystopique : je suis au Manatee Viewing Center de Tampa Electric à Apollo Beach, où une promenade serpente au-dessus d’un canal et à travers les forêts de mangroves, et une imposante centrale électrique au charbon connue sous le nom de Big Bend rots vapeurs d’eau blanche dans l’air. Les centrales électriques, j’apprends, sont comme une bouée de sauvetage pour les lamantins, car elles rejettent de l’eau suffisamment chaude pour attirer les vaches marines à la recherche de chaleur. En ce matin frisquet de février, ils s’imprègnent.

Je marche le long du chemin en bois avec environ 100 autres personnes qui sont également arrivées juste au moment où l’usine ouvre pour la journée, et je revendique une place près d’une balustrade. À environ 60 pieds devant moi se trouvent au moins 50 lamantins, mais à première vue, ils peuvent aussi bien être des bûches ou des rochers : ils sont si immobiles et leur dos brise à peine la surface de l’eau. A en juger par les murmures qui m’entourent, je ne suis pas le seul abasourdi par la vue. “Ils sont comme des grumeaux”, dit une femme à ma gauche. “Comme une taupe”, dit un homme à ma droite. “Des concombres flottants avec des museaux”, je pense.

Mais au fil du temps, un spectacle se déroule lorsque je me concentre sur des bêtes marines individuelles faisant surface pour respirer, leurs petits visages et leurs narines brièvement exposés; Je regarde quelque chose effrayer un groupe de lamantins (connu sous le nom d'”agrégation”), et ils deviennent tous fous, se retournant, battant et plongeant dans l’eau. Dans un endroit où l’eau est peu profonde et claire, je fond un peu quand un lamantin avec deux petits passe à la nage, et je la vois se retourner pour se blottir contre l’un des bébés, leurs moustaches se touchant.

Une dose d’histoire et d’espoir

Au départ, je n’avais pas prévu de visiter le Blue Spring State Park, car il se trouve à environ 150 miles de mon logement dans la région de Clearwater, mais après avoir parlé à Rose, je sais que je dois y aller. C’est là que Save the Manatee effectue une grande partie de ses recherches. C’est aussi l’endroit qui donne le plus d’espoir à Rose quand il pense à l’avenir des lamantins, car il attire un si grand nombre en hiver – beaucoup avec des veaux. Par une journée fraîche de fin janvier, le parc a battu son record du plus grand nombre de lamantins en comptant 740 en une journée, battant un record précédent de 624. Il y a quarante ans, lorsque l’équipe Save the Manatee a commencé à compter, il ne comptait que 36 lamantins. au cours d’une saison entière.

La source ici, qui est transparente avec une teinte de bleu, est un refuge sûr pour les lamantins en hiver. Cela signifie qu’il est interdit aux humains (sauf ceux à titre officiel), de sorte que les lamantins peuvent nager, dormir et jouer en paix dans l’eau à 72 degrés, se dirigeant vers le St. Johns River quand ils ont faim. J’arrive en début d’après-midi par une journée relativement chaude, et la plupart des 308 lamantins qui ont été comptés plus tôt ont migré vers la rivière. Mais je suis capable de repérer une douzaine de lamantins – et un alligator – alors que je marche le long de la promenade, qui jouxte la source sur environ un tiers de mile.

Juste avant 14 heures, je me fraye un chemin à travers l’herbe verte du parc d’État, devant des tables de pique-nique et des chênes dégoulinant de mousse espagnole, pour écouter un ranger parler. Là, j’apprends quelques anecdotes amusantes sur les lamantins : que les lamantins communiquent par “gazouillis et couinements” ; qu’il y a un lamantin nommé Gator, parce qu’il aime traîner avec un alligator ; que les lamantins ne peuvent pas simplement tourner la tête, ils doivent tourner leur corps. Et que les lamantins n’ont pas de prédateurs connus – ce sont les humains qui sont la plus grande menace. “Ce n’est pas cet alligator là-bas. Ce n’est pas ce requin dans l’océan », explique la femme qui mène la conversation. “C’est nous.”

Par la suite, j’aborde le présentateur, qui, s’avère-t-il, n’est pas un ranger, mais un volontaire remplaçant un ranger. Elle s’appelle Hildy Kingma, une récente retraitée qui est venue de Chicago il y a deux mois pour faire du bénévolat. Je lui demande si elle a rencontré beaucoup de gens qui visitent après avoir lu toutes les terribles nouvelles sur les lamantins, et elle dit que oui. Certains sont allés jusqu’à apporter de la nourriture aux lamantins après avoir lu qu’ils mouraient de faim ailleurs.

Elle a récemment rencontré une tête de laitue près de la route. “Quelqu’un a apporté une tête de laitue en pensant qu’il allait la jeter là-bas, et ils ont entendu qu’ils n’étaient pas censés le faire et l’ont simplement jetée dans les bois.” Elle souligne que les lamantins ici ont beaucoup de nourriture – et les nourrir est contraire à la loi.

L’un des endroits les plus célèbres pour voir des lamantins est une ville appelée Crystal River sur la côte du golfe de Floride. Le patchwork de sources chaudes et de sanctuaires attire ici jusqu’à 1 000 lamantins tout au long de l’hiver, et les visiteurs peuvent payer pour nager avec eux lors d’une visite, ce qui est un grand tirage, bien que controversé parmi les défenseurs de l’environnement.

J’opte plutôt pour visiter un endroit appelé Three Sisters Springs, qui fait partie du Crystal River National Wildlife Refuge. Je suis l’un des premiers à arriver quand il ouvre à 8h30, et au son des oiseaux qui chantent, je marche le long d’une promenade, scrutant l’une des sources cristallines du parc et j’aperçois environ 10 lamantins. L’un nage lentement devant moi, remontant à la surface pour respirer profondément. Le son me fait penser à une cafetière qui crache son infusion.

Je continue à me promener sur la promenade et un interprète / bénévole du US Fish and Wildlife Service me dit que je pourrais rencontrer plus de lamantins dans une zone appelée Magnolia Springs. Nous bavardons un peu, et j’apprends qu’elle s’appelle Wendy Davis, et qu’elle et son mari sont venus ici depuis l’Alabama en juin pour faire du bénévolat dans le parc. Elle avait grandi en entendant parler des lamantins mais n’avait pas eu une vue rapprochée jusqu’à son séjour ici. Elle dit qu’elle a beaucoup appris en les regardant. « Les lamantins ne sont pas rapides. Ce sont juste des animaux lents, et cela a tendance à vous mettre dans cette humeur, juste pour ralentir. Profitez du monde qui vous entoure », dit-elle.

Passé la promenade, je m’appuie contre une balustrade en bois, regardant l’eau brune en contrebas. L’eau est vivante. Le premier lamantin fait surface, faisant ce bruit désormais familier alors qu’il respire profondément. Ensuite un autre. Et un autre. Pendant près d’une minute d’affilée, c’est comme si une équipe de nage synchronisée de lamantins jouait juste pour moi. Éclatant d’admiration, je suis à peu près certain d’avoir atteint le sommet de l’observation des lamantins.

Au cours des prochains jours, je visite deux autres points chauds de lamantins, et je fais même une excursion en kayak, où quelques-uns des gentils géants nagent près du bateau. Mais rien ne se rapproche de cette rencontre privée, si personnelle et privilégiée. Alors que mon voyage touche à sa fin, je repense à ce que Rose a dit sur le fait de vouloir être le défenseur du lamantin. Avec toutes les menaces auxquelles ces gentils géants sont confrontés, je lui suis reconnaissant, ainsi qu’à tant d’autres qui travaillent pour sauver les lamantins.

Centre d’observation des lamantins de Tampa Electric

6990 chemin Dickman, Apollo Beach

Les lamantins recherchent l’eau chauffée par cette centrale électrique pendant l’hiver. Promenez-vous le long des promenades et des sentiers, visitez le bâtiment d’éducation environnementale et entrez dans une boutique de souvenirs remplie de souvenirs de lamantins. Ouvert nov. 1er au 15 avril, 10 h à 17 h Fermeture des sentiers à 16 h Gratuit.

2100 W. French Avenue, Orange City

Avec une eau claire qui reste à 72 degrés toute l’année, ce parc attire des lamantins en grand nombre pendant l’hiver, lorsque la source est fermée aux activités nautiques pour protéger les gentils géants. Ouvert tous les jours, de 8h00 au coucher du soleil ; 6 $ par véhicule.

123 NW autoroute. 19, Rivière Cristal

Promenez-vous le long des sentiers et d’une promenade pour voir les lamantins nager dans ces sources, qui sont protégées en hiver des embarcations. Stationnement pour handicapés disponible; d’autres peuvent prendre un chariot ou arriver à pied ou à vélo. Ouvert tous les jours, de 8 h 30 à 16 h 30. Entrée d’hiver, 20 $ par adulte ; aînés de 55 ans et plus, 17,50 $; militaire, 15 $; enfants de 6 à 15 ans, 7,50 $; et enfants de 5 ans et moins, gratuit.

Les voyageurs potentiels doivent tenir compte des directives de santé publique locales et nationales concernant la pandémie avant de planifier tout voyage. Des informations sur les avis de santé aux voyageurs peuvent être trouvées sur la carte interactive des Centers for Disease Control and Prevention montrant les recommandations de voyage par destination et sur la page Web des avis de santé aux voyageurs du CDC.

Leave a Comment