US seeks new lithium sources as demand for batteries grows

NEWRY, Maine (AP) – La course est lancée pour produire plus de lithium aux États-Unis.

Les États-Unis auront besoin de beaucoup plus de lithium pour atteindre leurs objectifs d’énergie propre – et l’industrie qui extrait, extrait et traite l’élément chimique est sur le point de se développer. Mais il fait également face à une foule de défis de la part des écologistes, des groupes autochtones et des organismes de réglementation gouvernementaux.

Bien que les réserves de lithium soient largement réparties dans le monde, les États-Unis n’abritent qu’une seule mine de lithium active, au Nevada. L’élément est essentiel au développement de batteries lithium-ion rechargeables qui sont considérées comme essentielles pour réduire les émissions de carbone qui modifient le climat créées par les voitures et d’autres formes de transport.

La demande mondiale de lithium était d’environ 350 000 tonnes (317 517 tonnes métriques) en 2020, mais l’industrie estime que la demande de projets sera six fois plus élevée d’ici 2030. De nouveaux projets potentiels d’extraction et d’extraction de lithium sont à divers stades de développement dans des États comme le Maine, le Nord Caroline, Californie et Nevada.

“Personne n’avait vraiment prévu cet énorme pic de demande”, a déclaré Tim Crowley, vice-président des affaires gouvernementales pour Lithium Nevada, une filiale d’une société développant une mine à Thacker Pass, Nevada.. “Nous avons longtemps possédé l’espace du lithium, et nous l’avons cédé à la Chine.”

Une grande partie du lithium mondial provient d’Amérique du Sud et d’Australie, et la Chine domine la chaîne d’approvisionnement mondiale des batteries lithium-ion. Les États-Unis produisent moins de 2 % de l’approvisionnement mondial en lithium, bien qu’ils possèdent environ 4 % des réserves. Les plus grandes réserves du monde se trouvent au Chili.

L’expansion de la production nationale de lithium impliquerait une exploitation à ciel ouvert ou une extraction de saumure, ce qui implique de pomper une saumure riche en minéraux vers la surface et de la traiter. Des opposants, dont le Sierra Club, ont fait part de leurs inquiétudes quant au fait que les projets pourraient nuire aux terres sacrées des Autochtones et mettre en péril les écosystèmes et la faune fragiles.

Mais les projets pourraient également bénéficier à long terme à l’environnement en retirant les voitures à combustibles fossiles de la circulation, a déclaré Glenn Miller, professeur émérite de sciences environnementales à l’Université du Nevada.

« Une source nationale a une valeur énorme. Ensuite, nous pouvons faire des choses que seule la Chine fait avec la production », a déclaré Miller.

Le lithium – le métal le plus léger sur Terre – a été découvert par le chimiste suédois Johan August Arfwedson il y a plus de 200 ans. Depuis lors, le lithium et ses composés ont été utilisés dans tous les domaines, de la médecine psychiatrique à la graisse lubrifiante.

Mais l’intérêt pour le lithium a explosé ces dernières années en raison de son utilisation dans les batteries rechargeables des voitures électriques et hybrides, des tondeuses à gazon, des outils électriques, etc. Les batteries au lithium alimentent également les ordinateurs portables et les téléphones portables.

L’administration Biden a prévu un demi-million de bornes de recharge pour les véhicules électriques une pièce maîtresse de ses objectifs d’infrastructure. Cet effort, et la croissance des entreprises de véhicules électriques telles que Tesla, nécessiteront beaucoup plus de lithium pour fabriquer des batteries.

Le nouveau projet minier de lithium le plus proche du développement est celui proposé pour Thacker Pass par Lithium Americas. Cette mine du nord du Nevada rendrait des millions de tonnes de lithium disponibles, mais les tribus amérindiennes ont fait valoir qu’elle est située sur des terres sacrées et devrait être arrêtée.

La construction pourrait commencer à la fin de cette année, a déclaré le PDG de Lithium Americas, Jonathan Evans, notant qu’il s’agirait du premier projet de lithium sur des terres fédérales autorisé depuis six décennies.

Evans a déclaré qu’il y aura probablement plus de tentatives américaines pour extraire le lithium en raison de la demande croissante. “C’était une petite industrie et elle s’est développée rapidement”, a-t-il déclaré. “Je m’attends à ce que les grandes entreprises entrent dans l’espace par le biais d’acquisitions ou d’autres moyens.”

La société australienne Ioneer veut également construire une grande mine de lithium au Nevada, qui, selon la société, devrait produire 22 000 tonnes (19 958 tonnes métriques) de lithium, soit suffisamment pour alimenter des centaines de milliers de véhicules électriques par an.

Les projets d’extraction de lithium représentent un défi pour les écologistes car ils portent la promesse d’une décarbonation en échange de lourds impacts sur les écosystèmes et les communautés locales. L’extraction du lithium pourrait compromettre la qualité de l’eau et l’élevage dans certains États, a fait valoir le Sierra Club.

Le grand défi est de s’assurer que les mines de lithium sont situées dans des endroits où elles causent le moins de dégâts, a déclaré Lisa Belenky, avocate principale du Center for Biological Diversity.

“C’est vraiment très spécifique au site en ce qui concerne les impacts que cela aurait sur les espèces locales, l’eau”, a déclaré Belenky. “Presque tous les projets énergétiques que nous envisageons pour le changement climatique ont leur propre empreinte de gaz à effet de serre.”

La recherche de plus de lithium domestique a ouvert le potentiel d’exploitation minière et d’extraction dans les États au-delà du Nevada. Une société australienne appelée Piedmont Lithium souhaite développer un projet minier à ciel ouvert qu’elle a proposé pour la région de Kings Mountain à l’ouest de Charlotte, en Caroline du Nord. La région était un important fournisseur de lithium du milieu du XXe siècle aux années 1980, a indiqué la société.

Le plus grand lac de Californie, la mer de Salton salée et qui rétrécit, est également prêt à accueillir des opérations de lithium. Le lithium peut être extrait des soins géothermiques, et la mer de Salton a été le site de centrales géothermiques qui ont pompé les soins pendant des décennies. Les partisans de l’extraction du lithium du lac ont déclaré que cela nécessiterait moins de terres et d’eau que d’autres opérations de saumurage.

Un projet, dirigé par EnergySource Minerals, devrait être opérationnel l’année prochaine, a déclaré un porte-parole de la société. General Motors Corp. est également un investisseur dans un autre projet sur la mer de Salton qui pourrait commencer à produire du lithium d’ici 2024.

Gouv. Gavin Newsom, un démocrate, envisage que le lithium californien peut positionner l’État pour devenir un leader dans la production de batteries. Il a appelé l’État “l’Arabie saoudite du lithium” lors d’un discours en janvier.

Dee Dee Myers, conseillère principale de Newsom spécialisée dans les affaires, a déclaré que le lithium est une “ressource de plus en plus critique” alors que la Californie et le monde poursuivent le développement d’énergies propres pour ralentir les impacts du changement climatique.

L’État a la possibilité de produire “des quantités épiques de lithium” compte tenu des ressources autour de la mer de Salton, a déclaré Myers. Mais elle a dit qu’elle voulait s’assurer que le lithium est extrait et produit de manière durable.

Le gouvernement de l’État pourrait jouer un rôle dans la réglementation du processus d’extraction. En 2020, la Californie a également créé la Lithium Valley Commission pour examiner et analyser les incitations à l’extraction du lithium. Ils doivent déposer un rapport avec leurs conclusions d’ici octobre.

Dans le Maine, Plumbago Mountain, dans la partie ouest de l’État, a suscité un intérêt minier. La montagne est «une nouvelle ressource de lithium potentiellement importante», avec une teneur moyenne en lithium plus élevée que des gisements similaires dans le monde, selon un article de 2020 dans la revue scientifique Mineralium Deposita.

Cependant, la réglementation minière du Maine pourrait rendre difficile l’extraction du lithium. Le département de la protection de l’environnement du Maine examine la possibilité d’extraire du lithium à Plumbago à la demande des propriétaires de la propriété, a déclaré le coordinateur minier de l’État, Mike Clark.

Plumbago Mountain est le genre de site qui pourrait être important pour les États-Unis alors qu’ils cherchent à atteindre leurs objectifs d’énergie propre, a déclaré Alicia Cruz-Uribe, professeure agrégée de pétrologie et de minéralogie à l’Université du Maine.

Les réserves de lithium du pays se classent parmi les plus importantes au monde, a déclaré Cruz-Uribe. “Mais la quantité que nous produisons est des cacahuètes.”

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La rédactrice d’Associated Press, Kathleen Ronayne, a contribué à ce rapport depuis Sacramento, en Californie.

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