Un professeur de sciences explique : Pourquoi Pluton, maintenant une planète naine, reste un mystère complexe

Jusqu’en 2006, tous les manuels scolaires de sciences insistaient sur l’existence de neuf planètes et, par la suite, le décompte a été révisé à huit ! Après 76 ans depuis sa découverte en 1930, lors de la réunion de l’Union astronomique internationale qui s’est tenue à Paris, la fraternité scientifique a stupéfié le monde en déclarant que Pluton, la neuvième et la plus petite planète du système solaire n’est plus considérée comme une planète, générant une confusion de masse sur son identité !

Pluton, nommé d’après le dieu romain de la mort, est un monde froid et glacial avec une température superficielle moyenne d’environ -235 degrés Celsius. Il faut 5,5 heures à la lumière du soleil pour atteindre ce corps céleste et il complète une révolution autour du soleil en 248 années terrestres ; un jour sur Pluton équivaut à 6,5 jours terrestres. Une personne sur Pluton pèserait 1/15 de ce qu’elle pèse sur Terre. Sa plus grande lune Charon fait près de la moitié de sa taille. Cependant, leur masse est très similaire, ce qui fait vaciller Pluton lorsqu’il voyage dans l’espace, un comportement qui ne ressemble pas à une planète. Ceci, ainsi que la découverte d’Eris de taille similaire mais plus massive et de nombreux autres objets célestes comparables près de Pluton, a préparé le terrain pour qu’il soit expulsé du groupe d’élite des planètes et dans une toute nouvelle catégorie d’objets célestes appelés «planètes naines». ‘.

Les acuités populaires ne sont pas des pratiques scientifiques pour définir ce qu’est une planète. (Source : Image représentative / Pexels)

Le mot “planète” a été redéfini au fil des ans depuis qu’il a été inventé il y a des siècles par les anciens Grecs. Tout objet qui semblait errer dans le ciel était appelé une planète. Dans la perception populaire, totalement basée sur la fantaisie, une planète est conceptualisée comme un lieu que l’on peut visiter et parcourir. Une autre façon de définir instinctivement une planète est centrée sur une ou plusieurs de ses caractéristiques physiques comme sa taille appréciable, l’existence de l’atmosphère, ou peut-être la présence de satellites.

Les magnifiques images de Pluton qui sont renvoyées par la sonde New Horizons présentent une vaste gamme de montagnes de glace exotiques imposantes, de vallées serpentines et de vastes plaines, dunes et volcans qui font ressembler Pluton à la Terre. Mais si ces caractéristiques étaient les critères décisifs, notre lune se qualifierait également pour être une planète, tandis que les géantes gazeuses comme Jupiter et Saturne ne réussiraient pas.

De même, Mercure, de petite taille, sans lunes et avec une faible atmosphère, est une planète alors que Ganymède, le plus grand satellite du système solaire ou Titan, la plus grande lune de Saturne avec une épaisse atmosphère de Pluton avec cinq lunes ne l’est pas. Ainsi, les acuités populaires ne sont pas des pratiques scientifiques pour définir ce qu’est une planète.

La définition d’une planète n’est pas arbitraire. Une approche nouvelle, subtile et nuancée à ce qui constitue une planète a été formulé en 2006.

Un corps céleste est désigné comme une planète s’il répond à trois critères essentiels – l’objet doit tourner autour du soleil, il doit être de forme sphérique et la zone autour de son orbite ne doit pas avoir d’objet cosmique équivalent ou plus grand. En d’autres termes, en raison de sa gravité, la planète devrait dégager les astéroïdes ou tout autre objet céleste de son chemin.

Alors que Pluton remplit les deux premiers repères, il vacille sur le troisième et a ensuite été rétrogradé au position d’une planète naine qui est actuellement un groupe de cinq entités, Pluton étant la plus grande.

L’élimination de Pluton du club exclusif des planètes s’est avérée être l’un des problèmes les plus controversés de la science moderne. Mais supprimer la troisième condition controversée comme condition préalable reclassifierait non seulement Pluton, mais aussi notre lune, de nombreuses lunes de Jupiter et Saturne, Cérès et quelques autres astéroïdes en tant que planètes, portant le nombre total de planètes de notre système solaire à plus de 100. Il semble donc que le statut de Pluton en tant que planète naine ne devrait pas changer dans les temps à venir.

Pluton peut avoir perdu son étiquette en tant que planètemais il continue d’être un endroit remarquable et mystérieux avec une complexité inégalée, le roi de la ceinture de Kuiper, avec le pouvoir de nous aider à mieux comprendre la frontière ultime de notre système solaire et ainsi aider à appréhender les secrets de sa naissance.

(L’auteur est PGT-Physics at Shiv Nadar School, Noida.)

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