Post-wildfire extreme rains to double in Western US, study says

Les précipitations extrêmes à la suite des incendies de forêt en Occident – ​​en augmentation en raison du changement climatique – pourraient plus que doubler d’ici la fin du 21e siècle, posant une grave menace pour les vies humaines, selon une nouvelle étude.

Lorsque les précipitations inondent une zone qui vient de subir un incendie, le sol est incapable de contenir facilement l’humidité, ce qui entraîne des destructions importantes telles que des coulées de débris, des glissements de terrain et des crues soudaines, ont averti les scientifiques dans un article de Science Advances vendredi.

Si les Américains continuent d’émettre des quantités excessives de gaz à effet de serre piégeant la chaleur, d’ici la fin du siècle, des précipitations extrêmes seront huit fois plus susceptibles de se produire dans l’année suivant un incendie de forêt dans le nord-ouest du Pacifique, ont constaté les auteurs. En Californie, l’incidence de tels événements extrêmes consécutifs sera plus que doublée.

“C’est très préoccupant, compte tenu de la destruction qui accompagne ce genre d’événements”, a déclaré l’auteure principale Danielle Touma, boursière postdoctorale au National Center for Atmospheric Research (NCAR), dans un communiqué. “Il est clair que nous devons mieux comprendre les risques, car cela crée une menace majeure pour les personnes et les infrastructures.”

Le centre national de recherche scientifique, situé à Boulder, dans le Colorado, est sur les traces d’un incendie de forêt hors saison qui a choqué la région le week-end dernier mais n’a fait aucun blessé.

Touma a mené une grande partie des recherches pour l’étude avant son arrivée au NCAR, lors d’une précédente bourse à l’Université de Californie à Santa Barbara.

Alors que les scientifiques ont déjà reconnu un lien entre le changement climatique et l’augmentation des incendies de forêt en Occident, ainsi qu’une association distincte entre le changement climatique et les précipitations extrêmes, la convergence des “événements de précipitations extrêmes après un incendie” a été une surprise, a-t-elle déclaré.

Pour mener leur étude, Touma et ses collègues ont déclaré avoir utilisé des modèles informatiques avancés de scénarios climatiques passés et futurs, ainsi qu’un indice de variables météorologiques qui jouent un rôle dans le risque d’incendie de forêt.

Ils ont incorporé plusieurs types de modèles, y compris le modèle de système terrestre communautaire basé sur le NCAR, qui, selon eux, les a aidés à projeter les changements probables des conditions climatiques dans l’ouest des États-Unis.

Suite à un incendie, les risques de coulées de débris peuvent persister pendant trois à cinq ans, tandis que le risque de crues soudaines persiste pendant cinq à huit ans, en raison du temps nécessaire à la végétation pour repousser, observent les auteurs.

Les fortes pluies sur les zones brûlées peuvent être difficiles à prévoir et avoir des effets dévastateurs, ont averti les scientifiques.

À Montecito, en Californie, des coulées de débris à la suite d’un incendie en 2018 ont fait 23 morts et causé d’importants dégâts matériels, selon l’étude.

Pendant ce temps, de fortes pluies l’année dernière dans le Glenwood Canyon du Colorado ont provoqué un énorme glissement de terrain dans une zone fraîchement brûlée – laissant plus de 100 personnes bloquées et fermant une partie de l’autoroute adjacente pendant des semaines, ont noté les auteurs.

Après avoir évalué leurs simulations, les scientifiques ont prévu que d’ici la fin du siècle, il y aura un doublement des conditions météorologiques qui provoquent un risque d’incendies de forêt extrêmes dans tout l’Ouest. Les modèles climatiques ont également indiqué une augmentation des événements de précipitations extrêmes.

À partir de là, les auteurs ont évalué le nombre de cas dans lesquels des précipitations extrêmes sont susceptibles de se chevaucher avec une région qui a récemment connu des incendies de forêt extrêmes.

Dans l’ensemble de l’Ouest, ils ont conclu que plus de la moitié des incendies de forêt extrêmes seront suivis d’ici un an par de telles précipitations.

Ils ont également constaté que plus de 90 % des incendies extrêmes dans leurs trois régions d’intérêt – le Colorado, la Californie et le nord-ouest du Pacifique – seront suivis d’au moins trois événements de précipitations extrêmes dans les cinq ans.

Selon les auteurs, un facteur clé de la convergence des événements extrêmes d’incendie et de précipitations est le changement climatique – et sa propension à l’emporter sur la saisonnalité de ces événements météorologiques.

Par exemple, ont-ils expliqué, des pluies plus extrêmes se produisent maintenant au début de l’automne dans le Colorado et le nord-ouest du Pacifique, plus près de la saison des incendies de mai à septembre.

“L’écart entre la saison des incendies et celle des pluies se raccourcit”, a déclaré Touma. “Une saison de catastrophes se heurte à une autre.”

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