‘Not the future we should be going for’: the reopening of Wales’s Aberpergwm coalmine | Fossil fuels

NNichée sous le pays des cascades dans la pointe sud-ouest du parc national des Brecon Beacons, la ville de Glynneath est parfaitement positionnée pour exploiter les visiteurs attirés par la beauté du paysage.

C’est, comme l’a dit Jacob Rees-Mogg à la Chambre des communes, notre terre verte et agréable. Mais un puissant groupe de députés conservateurs s’opposant à la nécessité de s’éloigner des combustibles fossiles pour atteindre les objectifs nets zéro du Royaume-Uni pense qu’il devrait accueillir non pas un avenir impliquant de l’air pur, des énergies renouvelables et un tourisme sympathique, mais la relance de l’industrie du charbon. .

Alors que les prix de l’énergie montent en flèche et que la guerre de la Russie en Ukraine oblige de nombreux pays à revoir leurs approvisionnements énergétiques, les politiciens du groupe de contrôle net zéro se lancent dans une bataille avec le parti et le grand public sur la crise climatique. Ils appellent à des réductions des taxes vertes, à un retour à la fracturation hydraulique et à une augmentation de l’extraction des combustibles fossiles ; malgré les preuves que la suppression des politiques climatiques au cours de la dernière décennie a augmenté les factures énergétiques du Royaume-Uni de 2,5 milliards de livres sterling.

Le dernier point focal est une mine qui se trouve à l’extrémité ouest de Glynneath, au large de l’A465.

L’appel de ralliement de Rees Mogg pour continuer à creuser pour l’anthracite – houille – à la mine d’Aberpergwm a été accordé lorsque la Coal Authority, qui siège au sein du gouvernement britannique, a accepté d’étendre la licence à ses propriétaires EnergyBuild Mining Ltd pour lui permettre d’extraire jusqu’à 40 millions de tonnes de charbon au cours des 18 prochaines années. La majeure partie sera utilisée à l’aciérie de Port Talbot, qui a été identifiée par le gouvernement gallois comme un domaine auquel il doit s’attaquer pour réduire les émissions de carbone.

Des fosses d’extraction de charbon anthracite à ciel ouvert sont vues d’une colline. Photographie: Bloomberg / Getty Images

Le gouvernement gallois a déclaré qu’il était impuissant à intervenir parce que la licence conditionnelle accordée à l’entreprise a précédé les nouveaux pouvoirs de décentralisation qui sont entrés en vigueur en 2018. La licence a été accordée quelques semaines seulement après que Boris Johnson a organisé la conférence sur le climat Cop26 et a appelé les autres pays à “consigner du charbon”. à l’histoire ».

L’activiste local Dai Richards affirme que la région a besoin d’être régénérée : “Je pense que l’accent devrait être mis sur la création d’emplois pour le tourisme et la concentration de la région sur cette industrie en pleine croissance.”

«Nous avons probablement la meilleure collection de cascades accessibles au Royaume-Uni à notre porte, nous sommes au bord des Brecon Beacons, qui gagnent en popularité en tant que destination de vacances. Il y a une nouvelle tyrolienne qui vient d’ouvrir à quelques kilomètres de là… C’est une révolution touristique qui contourne Glynneath parce que les politiciens et les fonctionnaires sont trop étroits d’esprit pour voir au-delà du viol de la terre et de la pollution du monde pour la cupidité et le profit.

Outre les problèmes de pollution locale, l’impact du nouveau programme Aberpergwm sur l’engagement du Royaume-Uni en faveur du zéro net pourrait être dévastateur. S’il brûle, on estime que le charbon pourrait émettre plus de 100 millions de tonnes de CO2 sur la durée de vie de la mine.

Mais il y a un fort soutien pour l’extension de la mine de la part de ceux qui vivent autour d’elle. Les conseillers locaux – qui font tous partie du comité de liaison de la mine avec la communauté – sont davantage influencés par ce qu’ils disent être la nécessité de sauver des emplois. Le charbonnage emploie 160 personnes, dont 16 apprentis, et l’entreprise promet de diversifier les usages de l’anthracite.

Del Morgan, conseiller municipal de Plaid Cymru, a déclaré qu’il devait protéger les emplois dans sa communauté. “Ce que l’entreprise me dit, c’est qu’il existe des opportunités pour la mine d’évoluer assez rapidement par rapport à l’ancienne méthode d’utilisation de l’anthracite dans les industries propres. Ils le font déjà. Il y a 160 emplois là-bas, et si vous retirez le permis et fermez la mine, ils disparaîtront. C’est nécessaire. »

Aberpergwm.
Aberpergwm. Photographie: Dimitris Legakis / The Guardian

La majeure partie du charbon sera destinée à l’aciérie de Port Talbot, qui produit 15 % des émissions de carbone du pays de Galles. 20 % supplémentaires iront au chauffage domestique.

Quelles que soient les utilisations futures du charbon, l’extraction elle-même produirait jusqu’à 1,17 million de tonnes de méthane, un puissant gaz à effet de serre, selon les recherches de Global Energy Monitor.

Pour certains, l’arbitrage du climat en faveur de l’emploi ne vaut pas la peine d’être fait. Alyn Evans a passé des décennies à travailler à Aberpergwm, qui a été fermée en 1985 par le National Coal Board et rouverte en 2011, avant de fermer à nouveau et de rouvrir en 2018. «Cette affirmation qu’il y aura des emplois locaux est l’une des principales raisons pour lesquelles je me bats contre cette mine », a déclaré Evans, qui a maintenant soixante-dix ans. «Je dirais qu’il y a probablement moins de 10 personnes locales travaillant dans les travaux souterrains.

« Il n’y a plus de mineurs locaux, ils sont tous morts ou trop vieux. Personne ne veut travailler les quarts maintenant, c’est un mythe que cette mine fournira un grand nombre d’emplois locaux. »

Au lieu de cela, a-t-il dit, la réalité était que Glynneath serait à nouveau soumise à la pollution, la mine de charbon au bas de la ville resterait une «horreur» et un obstacle au développement du tourisme, tandis que l’environnement au sens large serait soumis à plus de climat- chauffage des gaz à effet de serre.

“Pour chaque mètre cube d’anthracite extrait, 42 mètres cubes de méthane sont libérés, probablement le gaz le plus toxique dans l’atmosphère, et ils ont reçu une licence pour en extraire 40 millions de tonnes. Ce n’est pas l’avenir vers lequel nous devrions tendre », a-t-il déclaré.

Une autre résidente locale, Emma Eynon, a déclaré qu’en tant que communauté minière traditionnelle, il était juste de célébrer « notre fière histoire », mais que ce qu’il fallait maintenant, c’était investir dans un nouvel avenir. “Les communautés de ma région souffrent depuis de nombreuses années du manque d’investissement du gouvernement gallois”, a déclaré Eynon.

“Nos communautés ont désespérément besoin d’investissements et de soutien réels… nous voulons aller de l’avant avec le tourisme, la croissance des petites entreprises et les plans de régénération locale qui signifieront de vrais emplois avec un vrai avenir.”

Energybuild a déclaré que le projet Aberpergwm soutiendrait 160 emplois et des dizaines d’autres dans la chaîne d’approvisionnement. Il a promis de s’éloigner progressivement de l’approvisionnement des aciéries de Port Talbot et a déclaré qu’il visait à ce qu’une plus grande part de son charbon soit destinée à d’autres utilisations finales telles que la filtration de l’eau, qui représente actuellement environ 15 % de son marché. L’entreprise affirme être le seul producteur d’anthracite pour média filtrant en Europe.

L’octroi de la licence fait maintenant face à une contestation judiciaire par le groupe de campagne Coal Action Network, qui a lutté avec succès contre les mines à ciel ouvert dans le nord-est de l’Angleterre. Coal Action Network a déclaré que d’autres sociétés minières surveilleraient de près le projet Aberpergwm, avertissant qu’il pourrait déclencher une nouvelle vague désastreuse d’applications d’extraction de charbon. Une décision est attendue prochainement sur les plans de la première nouvelle mine de charbon profonde au Royaume-Uni depuis 30 ans en Cumbria.

Isobel Tarr, du Coal Action Network, a déclaré: «C’est le moment d’investir dans des technologies alternatives pour produire de l’acier et il est bien plus que temps d’investir dans quelque chose de mieux pour ces communautés qui ont une vision de l’après-charbon. Le gouvernement gallois doit écouter s’il veut s’engager à laisser le charbon dans le passé. »

Energybuild a été contacté par le Guardian mais n’a pas fourni de commentaire.

Un porte-parole du gouvernement gallois a déclaré: «Nous avons clairement indiqué que nous ne soutenons pas l’extraction de combustibles fossiles et que nous nous concentrons sur l’urgence climatique. Nous n’avons pas le pouvoir de prendre une décision dans le cas d’Aberpergwm. Cette licence est antérieure à nos pouvoirs en matière de licences de charbon.

“La question fondamentale est d’avoir une Coal Authority dont le devoir est de maintenir une industrie charbonnière au Royaume-Uni. Nous avons appelé le gouvernement britannique à modifier cette obligation dans le Coal Industry Act pour refléter l’urgence climatique. »

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