Mercure a de la glace sur ses pôles bien que ce soit la planète la plus proche du Soleil.

Mercure a des rencontres plus proches avec le Soleil que toute autre planète du système solaire. Il semble qu’une telle planète serait vouée à se transformer en une autre Arrakis, surtout après des milliards d’années à avoir été brûlée par les radiations.

On pourrait penser que cette planète n’a littéralement aucun froid à cause de sa proximité avec les feux de notre étoile. Alors que la glace sur Mercure ressemble à un oxymore, elle existe réellement. Les astronomes ont compris que ses pôles pourraient être glacés à partir d’observations radar au début des années 90, et maintenant que la technologie s’est améliorée, Mercure révèle son épaule froide. Aujourd’hui, l’astronome Edgard River-Valentín du Lunar and Planetary Institute du Texas, qui a dirigé une étude récemment publiée dans The Planetary Science Journal, les a observés de plus près que jamais.

“Nous avons utilisé les observations radar d’Arecibo de la région et comparé les fonds de cratère au terrain de fond”, a-t-il déclaré à SYFY WIRE. “Grâce aux données topographiques haute résolution de MESSENGER, nous avons pu rétro-modéliser le matériau qui devrait se trouver dans le sol des cratères pour provoquer ce que nous voyions.”

Lorsque vous êtes la planète la plus proche du Soleil, il semblerait que la dernière chose à laquelle vous puissiez vous accrocher soit de la glace, mais cette pensée pourrait être trompeuse. Le Soleil explose impitoyablement la Lune avec des radiations tous les jours, mais celle-ci est toujours incapable d’atteindre les régions ombragées en permanence (c’est pourquoi les futurs astronautes pourraient s’y intéresser). Idem avec Mercure. Ces régions sont comme des réfrigérateurs intégrés avec des planchers bas, suffisamment bas pour que la glace d’eau reste stable, et des murs qui projettent d’énormes ombres et bloquent les radiations qui autrement feraient fondre ou vaporiser la glace. La lumière du soleil n’atteindra jamais le sol de ces formations.

L’ombre de ces royaumes d’ombre et l’inclinaison de Mercure garantissent qu’ils resteront froids indéfiniment. Si la glace est enterrée dans du régolithe, cela l’empêche également d’être exposée au soleil, et on pense que certains cratères sont protégés par du régolithe. Alors, comment détecter des dépôts de glace s’ils se cachent dans l’obscurité ? C’est là qu’intervient le radiotélescope d’Arecibo, aujourd’hui disparu. La lumière radar qui frappe une surface se dispersera et sera réfléchie vers l’observateur. La glace a un albédo élevé, ce qui signifie qu’elle réfléchit une grande quantité de lumière, bien qu’il n’y ait pas toujours de glace dans les éléments brillants du radar.

“La chose importante à noter à propos des régions lumineuses du radar est la façon dont le radar se diffuse et se réfléchit sur nous dépend beaucoup de l’angle auquel la lumière transmise frappe la surface”, a déclaré River-Valentín. “Lorsque nous braquons une lumière radar sur des planètes, l’angle entrant dépend de la latitude.”

Dites que les télescopes radar étaient des étoiles émettant de la lumière. Ces “étoiles” seraient plus basses à l’horizon (si vous aviez une vision radio et que vous les voyiez depuis Mercure) à des latitudes plus élevées. À ces hautes latitudes, c’est-à-dire aux pôles de Mercure, la glace est la seule chose qui renvoie autant de lumière radar, et seul quelque chose avec un albédo aussi élevé que celui de la glace pourrait le faire à de tels angles. Les rochers et autres obstacles à des latitudes plus basses pourraient renvoyer une grande partie de cette lumière. La pureté de la glace dépend de la quantité de lumière radar qu’elle diffuse au télescope.

“Moins la glace est pure, moins elle diffusera la lumière radar vers le télescope”, a déclaré River-Valentín. “Nous avons donc étudié la variation de la luminosité du radar à travers les gisements pour obtenir de nouvelles estimations sur la pureté de la glace.”

Cela pourrait être utile pour créer des cartes radar de la Lune, d’autant plus que la glace d’eau est quelque chose dont les astronautes devront être proches s’ils doivent rester un certain temps. Outre l’eau potable, il peut également fournir de l’air respirable et même du carburant pour fusée. La même chose peut être faite pour Mars. Les régions gelées sur d’autres planètes peuvent également être explorées pour la glace qui pourrait indiquer la possibilité d’habitabilité. Il y a des extrêmophiles qui vivent dans la glace sur Terre, et même si rien n’est vivant dans la glace extraterrestre, sa présence pourrait encore signifier qu’il pourrait y avoir eu de l’eau liquide dans un passé lointain.

Bien que River-Valentín et son équipe de recherche aient dû changer la méthode qu’ils pensaient utiliser sur la Lune, car la glace était impossible à distinguer de l’arrière-plan avec cette méthode, ils prévoient maintenant d’utiliser une détection radar améliorée. Peut-être que leur nouvelle façon de rechercher la glace lunaire pourrait rendre la NASA moins inquiète à l’idée d’envoyer une mission habitée Artemis (chaque fois que c’est le cas).

Soit dit en passant, l’une de ces plaques de glace sur Mercure s’appelle Tolkien. Pourtant, il doit y en avoir un nommé pour Frank Herbert sur cette planète chaude, sèche et Dune-esque.

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