L’US Space Command confirme qu’un météore interstellaire a frappé la Terre

Le Commandement spatial américain a annoncé cette semaine qu’il avait déterminé qu’un coup de météore de 2014 qui avait frappé la Terre se trouvait en dehors du système solaire. Le météore a traversé le ciel au large de la côte de l’île de Manus, en Papouasie-Nouvelle-Guinée, trois ans plus tôt que ce que l’on croyait être le premier objet interstellaire confirmé détecté entrant dans notre système solaire.

Dr. Amir Siraj et Dr. Abraham Loeb du Département d’Astronomie de l’Université de Harvard a écrit un article sur le météore, selon l’US Space Command. Cependant, les scientifiques ont eu du mal à faire publier des articles, car ils utilisaient des informations classifiées du gouvernement.

Un satellite classifié du gouvernement américain conçu pour détecter les missiles étrangers a été témoin de la boule de feu, écrit Siraj dans le Scientific American Magazine. Le météore était inhabituel en raison de sa vitesse très élevée et de sa direction inhabituelle – ce qui suggérait qu’il venait de l’espace interstellaire.

La roche de la taille d’un mètre a traversé le ciel et a fait pleuvoir des débris dans les profondeurs de l’océan Pacifique, et le ministère de la Défense et la NASA ont ajouté le météore à une base de données publique. Siraj a déclaré que la base de données, qui contient des informations sur plus de 900 autres boules de feu enregistrées entre 1988 et aujourd’hui, a attiré son attention.

Les chercheurs croyaient à l’origine que premier objet interstellaire détecté dans notre système solaire a été découvert en octobre 2017. Cet objet, 1I/’Oumuamua, était en train de sortir du système solaire lorsqu’il a été découvert, les chercheurs n’ont donc pas eu beaucoup de temps pour l’étudier. Il a été décrit comme une forme “d’extincteur rose géant” et a été repéré par le télescope Pan-STARRS à Hawaï.

Siraj et Loeb en étaient à environ huit mois dans leur étude d’Oumuamua, mais ont réalisé après seulement quelques jours de consultation de la base de données que la boule de feu de l’île de Manus en 2014 pourrait être un météore interstellaire antérieur.

Tout objet spatial voyageant à plus de 42 kilomètres par seconde environ peut provenir de l’espace interstellaire. Les données ont montré que la boule de feu de l’île de Manus en 2014 a frappé l’atmosphère terrestre à environ 45 kilomètres par seconde, ce qui était “très prometteur” pour l’identifier comme interstellaire, a déclaré Siraj.

Après plus de recherches et l’aide d’autres scientifiques, y compris des informations classifiées du gouvernement sur l’exactitude ou le niveau de précision des données, Siraj et Loeb ont déterminé avec une certitude de 99,999% que l’objet était interstellaire. Mais leur article sur la découverte a été refusé, car le couple n’a eu qu’une conversation privée avec un employé anonyme du gouvernement américain pour confirmer l’exactitude des données.

Cependant, leur papier est tombé entre de bonnes mains. Matt Daniels, qui travaillait à l’époque pour le bureau du secrétaire à la Défense, a lu le document et a aidé les chercheurs à obtenir une confirmation officielle du gouvernement.

Lieutenant Gén. John Shaw, commandant adjoint de l’US Space Force, et Joel Mozer, scientifique en chef du Commandement des opérations spatiales de la branche ont écrit une lettre à un scientifique de la NASA confirmant les découvertes de Siraj et Loeb.

“Trois ans après notre découverte initiale, le premier objet provenant de l’extérieur du système solaire observé pour frapper la Terre – le premier météore interstellaire connu – a été officiellement reconnu”, écrit Siraj. Lui et Loeb soumettent à nouveau l’article pour publication maintenant que la découverte est officiellement confirmée, a-t-il déclaré à CBS News par e-mail.

Le deuxième objet interstellaire détecté dans notre système solaire a été découvert depuis l’observatoire MARGO en Crimée, en Ukraine, en 2019. Il a ensuite été nommé “2I / Borisov” en l’honneur de l’astronome amateur Gennady Borisov qui a lui-même construit le télescope et observé la comète.

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