La protection de la faune est essentielle pour prévenir la prochaine grande pandémie

Denis Thompson

MARDI nov. 22 février 2022 (HealthDay News) — La recherche sur les chauves-souris sauvages renforce une notion cruciale pour arrêter les futures pandémies : lorsque les populations d’animaux sauvages restent en bonne santé, les chances que des virus “croisés” infectent les humains diminuent.

En Australie, la déforestation a fait passer un virus respiratoire mortel des chauves-souris frugivores aux humains, en forçant les deux espèces à se rapprocher, rapporte une nouvelle étude.

Privés de leurs habitats hivernaux, les grandes populations de chauves-souris «rousses volantes» ont commencé à se séparer au cours du dernier quart de siècle et à se percher en petits groupes plus près des zones agricoles et urbaines humaines de l’Australie subtropicale, ont expliqué les auteurs de l’étude.

Ces chauves-souris sont le réservoir naturel du virus Hendra, qui est passé des chauves-souris aux chevaux, puis des chevaux aux humains, selon le rapport publié le 16 novembre. 16 dans la revue la nature.

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Le virus Hendra provoque une infection respiratoire grave qui s’est avérée mortelle à 75 % chez les chevaux et à 57 % chez l’homme.

L’étude de cas offre un aperçu du processus qui fait passer des maladies infectieuses comme Ebola des animaux aux humains, un processus appelé « débordement d’agents pathogènes », ont noté les chercheurs.

“Nous avons collecté et rassemblé 25 ans de données et avons vu ce modèle étonnant. Nous avons capturé cette transition rapide des chauves-souris se nourrissant dans de grandes populations en tant qu’animaux nomades aux chauves-souris plantant une vie dans de petites populations, dans des zones où il y a des gens », a déclaré la chercheuse senior Raina Plowright, professeur de santé publique et des écosystèmes à l’Université Cornell à Ithaca. , NY

Pour l’étude, les chercheurs ont suivi les emplacements et la taille des populations de chauves-souris frugivores en Australie subtropicale de 1996 à 2020.

En règle générale, les chauves-souris frugivores restaient ensemble en grands groupes, vivant dans des zones forestières et se nourrissant du nectar des arbres en fleurs.

Mais pendant les événements météorologiques El Niño, qui se produisent par cycles, les bourgeons des arbres dont dépendent les chauves-souris pour le nectar ne produiraient pas de fleurs pendant l’hiver, entraînant une pénurie alimentaire.

Lorsque cela se produisait, les chauves-souris se divisaient en petits groupes et se déplaçaient vers les zones agricoles et urbaines, où elles se nourrissaient de mauvaises herbes et de figuiers, de manguiers et d’arbres d’ombrage, a déclaré Plowright. Ces sources de nourriture sont plus fiables, mais fournissent moins de nutriments que le nectar des arbres en fleurs.

“Il est beaucoup plus logique, en termes d’économie d’énergie, de se diviser en petits groupes, de ne pas avoir à trop se faire concurrence”, a-t-elle déclaré.

Il s’avère que les pénuries alimentaires hivernales provoquées par El Niño étaient un signe de ce qui se passerait à la suite de la déforestation, ont noté les chercheurs.

La destruction humaine de l’habitat forestier pour les terres agricoles et le développement urbain a réduit le nombre d’endroits qui pourraient produire suffisamment de nectar d’arbre pour soutenir de grandes populations de chauves-souris nomades, a déclaré Plowright.

“Ce comportement que nous voyions auparavant comme une réponse à une pénurie alimentaire qui a été très brève, nous voyons maintenant ce comportement devenir persistant dans la population de chauves-souris toute l’année”, a-t-elle déclaré.

Les petits groupes de chauves-souris affamées ont également tendance à excréter plus de virus, ont découvert les enquêteurs, peut-être parce que leurs corps affamés n’ont pas l’énergie nécessaire pour alimenter une réponse immunitaire efficace.

Dans les zones agricoles, les virus Hendra se propagent lorsque l’urine et les matières fécales des chauves-souris tombent sur le sol où paissent les chevaux, entraînant des infections. Les propres déchets des chevaux transmettent parfois le virus aux humains.

“Nous avons éliminé de manière sélective les arbres qui fournissent de la nourriture en hiver, de sorte que les chauves-souris ont dû soit mourir, soit s’adapter”, a déclaré Plowright. « Ils sont allés chercher de petites populations dans les zones agricoles pour trouver de nouvelles sources de nourriture. Essentiellement, nous avons changé leur source de nourriture, alors ils ont dû venir à nous.

L’élimination des chauves-souris a également mis en danger l’existence continue des quelques zones forestières encore debout, a déclaré Plowright. C’est parce que les chauves-souris se nourrissant de nectar agissent de la même manière que les abeilles, répandant le pollen d’arbre en arbre.

L’étude “illustre de manière précise ce qui s’est passé dans cette circonstance écologique particulière, et renforce l’idée que l’intrusion humaine dans l’environnement altère l’équilibre naturel”, a déclaré le Dr. William Schaffner, directeur médical de la Fondation nationale des maladies infectieuses basée à Bethesda, dans le Maryland. “Ensuite, les animaux qui sont à l’origine du virus doivent modifier leur comportement pour survivre, en les rapprochant des humains et en offrant l’opportunité d’un saut d’espèce.”

Fait intéressant, les chercheurs ont découvert que lorsque les peuplements restants d’eucalyptus parvenaient à fleurir en hiver, un grand nombre de chauves-souris affluaient vers ces zones et les événements de propagation du virus cessaient.

Cela montre que les humains peuvent prévenir les futures épidémies causées par des virus de propagation, en préservant les habitats naturels existants et en restaurant certaines des forêts qui ont été inutilement abattues, a déclaré Plowright. Les animaux sauvages peuvent revenir à leurs schémas antérieurs, s’ils en ont la possibilité.

“Nous pensons que si nous restaurons cet habitat hivernal, d’ici 10 ou 20 ans, nous pourrions avoir une population saine de chauves-souris qui se déplacent de manière nomade à travers le paysage et restaurer la pollinisation qu’elles fournissent aux forêts”, a déclaré Plowright. “C’est un problème résoluble. Ce n’est même pas très cher, pas si difficile. Il ne nécessite aucune sorte de technologie. Il suffit de replanter ces arbres.

Schaffner est un peu plus sceptique quant au fait que la replantation des forêts restaurera les modèles naturels qui éloignent généralement les créatures porteuses de virus des humains et du bétail.

“Nous devons essayer de nous limiter à entrer dans l’habitat et à détruire l’environnement naturel, car c’est ce qui nous met en contact avec la flore et la faune sauvages, et cela offre des opportunités pour le transfert de ces virus des espèces sauvages vers humains “, a-t-il dit. “Cette histoire a été racontée maintes et maintes fois, maintenant.”

L’Organisation mondiale de la santé en sait plus sur le virus Hendra.

SOURCES : Raina Plowright, PhD, professeur, santé publique et écosystémique, Cornell University, Ithaca, NY ; William Schaffner, MD, directeur médical, National Foundation for Infectious Diseases, Bethesda, Md .; la nature, Nov. 16, 2022

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