Ken Burns sur Benjamin Franklin et l’identité imparfaite de notre nation : “La race est la question centrale” des États-Unis

“Les invités, comme les poissons, commencent à sentir après trois jours.”

La citation souvent paraphrasée de Benjamin Franklin, qui apparaît dans la deuxième saison du drame “Virgin River” de Neflix, est employée par le maire d’une petite ville qui accueille à contrecœur quelqu’un qu’elle n’aime pas. C’est une citation préférée des hôtes réticents, pour des raisons évidentes, mais aussi un témoignage de l’esprit durable de Franklin plus de 250 ans plus tard.

Le père fondateur est le sujet des dernières docuseries de Ken Burns sur PBS, diffusées sur deux nuits. La première partie jette les bases de l’éclat et de l’innovation apparents de Franklin en matière d’édition et de science. Son « Almanach du pauvre Richard » a fait sensation car il a ajouté de l’humour (par exemple, comparer les visiteurs aux poissons), des conseils utiles et d’autres contenus amusants en plus des rapports de temps sec habituels vus dans les almanachs du jour. C’est particulièrement impressionnant étant donné qu’il était principalement autodidacte, ayant vu son éducation formelle écourtée à l’âge de 10 ans.

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“Se mettre en apprentissage chez un imprimeur et devenir imprimeur signifie que vous mettez les mots à l’envers, ce qui signifie que vous obtenez une sorte d’hyper-alphabétisation qu’il affiche tout le temps”, a déclaré Burns lors de la conférence de presse de la Television Crisis Association. pour la série en janvier, ainsi que de nombreuses têtes parlantes du projet.

Franklin le pionnier intellectuel

Le biographe Walter Isaacson attribue également à Franklin le mérite d’avoir été le pionnier d’un type d’irrévérence qui n’a pas été vu chez les hommes d’État étouffants ou les chefs religieux de l’époque. Cela explique pourquoi son écriture a touché une corde sensible chez l’homme du commun.

“Je pense qu’il invente une forme classique d’écriture américaine”, a déclaré Isaacson lors de la conférence de presse. “Il ne parle pas dans le péché originel [manner of theologian] Jonathan Edwards. Au lieu de cela, il s’agit d’un humour décontracté de type “cracker barrel” dans lequel il parle de manière informelle – que ce soit “Poor Richard’s Almanack” ou l’une des parodies et des canulars qu’il écrit pour son journal ou l’autobiographie.

“Alors cette forme d’humour vous mène à Mark Twain et Will Rogers et tant d’autres, et il

“Il est le premier à développer ce” aw shucks “, un baril de cracker, une manière informelle d’écrire”

se moque des prétentions de l’élite. Et il est le premier à développer cela. Il l’obtient un peu d’Addison et Steele, les éditeurs britanniques de The Spectator, mais à certains égards, il est le premier à développer cette façon informelle d’écrire ” oh putain “.

“Jeune Franklin à la presse” par Enoch Wood Perry, 1876. (Dans la collection de la Albright-Knox Art Gallery, Buffalo, New York)Il n’était pas seulement habile avec les mots cependant. La plupart des écoliers rencontrent Ben Franklin pour la première fois en tant qu’homme qui a piloté un cerf-volant et “découvert” l’électricité – ou plus précisément, a créé avec précision l’hypothèse de la foudre et l’a prouvée. Sa curiosité et sa créativité ne connaissaient pas de limites, et il est à juste titre vénéré comme l’un des véritables hommes de la Renaissance américaine, qui était aussi familier avec le maniement des mots qu’avec l’application de la physique newtonienne.

“Je pense que l’importance de Ben Franklin est qu’il a été capable de connecter l’art et la science, capable de connecter les sciences humaines et la technologie”, a ajouté Isaacson. “Il se souciait de tout ce que vous pouviez apprendre sur n’importe quoi, de l’art à l’anatomie en passant par les mathématiques, la musique et la diplomatie.

“Et sa science a aidé à éclairer les choses qu’il a faites. En étant un expert de Newton, il a compris les freins et contrepoids et les équilibres de puissance. Ses expériences sur l’électricité sont les réalisations scientifiques les plus importantes de cette période, juste après Newton. Et, donc , Je pense qu’en étant comme un homme de la Renaissance, comme un Léonard de Vinci, il est capable de voir les modèles dans la nature. Et il se considérait comme un scientifique et un inventeur. ce qu’était la fondation de l’Amérique.

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Parmi ses inventions, qu’il a refusé de breveter, figurent le paratonnerre, les lentilles bifocales, le poêle Franklin et même l’armonica à bol au son étrange – un instrument de musique qui utilisait un réseau de verre.

Franklin l’homme d’État imparfait

Les docu-séries de Burns ne sont cependant pas de l’hagiographie. Malgré le génie de Franklin, c’était un homme imparfait qui était souvent le premier à l’admettre. À 20 ans, il a créé une liste de 13 vertus – parmi lesquelles la tempérance, la justice, la chasteté et l’humilité – par lesquelles il a essayé de développer son caractère. Mais même selon ses propres critères, il échouait souvent, comme lorsqu’il avait un enfant hors mariage. À ce jour, Franklin est connu pour avoir été un coureur de jupons.

“Il aimait faire la fête. Il aimait les femmes.”

“C’est aussi un vrai coquin”, a déclaré le professeur d’histoire de l’université Rutgers, le Dr. Erica Armstrong Dunbar a déclaré à la presse. “C’est quelqu’un avec qui l’homme ordinaire peut se connecter, n’est-ce pas? Il aimait faire la fête. Il aimait les femmes. Ce sont les choses que Ken s’est assuré d’équilibrer dans ce film, que même si nous le voyons lui et ses immenses connaissances, nous le voyons aussi comme une personne.”


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Alors que certains échecs peuvent sembler pardonnables chez un homme qui a tant contribué à notre pays, ses antécédents en matière d’esclavage ne peuvent être ignorés chez une personne qui fait partie intégrante de la façon dont l’Amérique se définit elle-même et ses idéaux. Non seulement Franklin possédait plusieurs esclaves, mais il a également permis l’esclavage grâce à ses publications et à l’utilisation de son magasin général. Ce n’est que bien plus tard, lors de la fondation du pays, qu’il est devenu abolitionniste.

Ayant couvert tant de personnalités, d’événements et d’institutions américains tout au long de son travail, Burns a dû faire face à plusieurs reprises au racisme de la nation – que ce soit dans “The Civil War”, “Jazz” ou “Jackie Robinson”. Le racisme est aussi américain que la tarte aux pommes, ou dans ce cas, un père fondateur.

“La race… est la question centrale des États-Unis”

“La race… est la question centrale des États-Unis”, a déclaré Burns. “Il vient des trois cinquièmes [Compromise]. Cela vient du fait de la Déclaration écrite par un type qui a dit : “Nous tenons ces vérités pour évidentes, que tous les hommes sont créés égaux”, et il a possédé des centaines d’êtres humains au cours de sa vie et n’a pas vu le l’hypocrisie et les contradictions. C’est nous.”

Négociations de paix préliminaires avec la Grande-BretagneCommissaires américains des négociations de paix préliminaires avec la Grande-Bretagne : John Jay, John Adams, Benjamin Franklin, Henry Laurens et William Temple Franklin (Avec l’aimable autorisation de Benjamin West, dans la collection du Winterthur Museum, Garden & Library)Malgré certains défenseurs du compromis des trois cinquièmes de 1787 – qui comptait les esclaves comme les trois cinquièmes d’une personne aux fins de redistribuer les fonds de l’impôt sur le revenu aux États et de déterminer la représentation au Congrès – Isaacson l’appelle “odieux… Que cela ait été fait aider le Sud à obtenir une représentation ou blesser le Sud, c’était déshumanisant.

Armstrong Dunbar a ajouté: “C’est le problème, la question, le vestige séculaire, que nous parlions ou non des trois cinquièmes d’un être humain représenté ou de l’appel à propos de la vie des Noirs. Nous pouvons établir ces liens. Et je ‘ Je soutiens que même si c’était par souci de compromis, qu’il y avait des effets durables et de longue portée qui étaient attachés à cette décision spécifique… Nous savons tous quels étaient les dommages collatéraux ici.”

“C’est horrifiant. C’est au-delà du péché originel.”

“C’est horrible. C’est au-delà du péché originel. C’est impardonnable”, a déclaré l’acteur Mandy Patinkin, qui interprète Franklin dans la série. “Et dire que si Franklin n’avait pas réalisé la nécessité du compromis, nous n’aurions pas eu de Constitution. Alors, il a essayé de peser tout cela et a ensuite choisi de consacrer le reste de sa vie à réparer son propre tort, ce qui devait d’abord être propriétaire d’esclaves, puis consacrer le reste de sa vie à être abolitionniste.

Capturer ce contexte dans lequel Franklin a peut-être dû agir contre ses propres croyances fait partie du défi de Burns en tant que documentariste. Même l’idée de l’indépendance américaine n’est pas nécessairement le pur et noble désir d’autonomie qu’elle est généralement dépeinte.

“Je pense que c’est particulièrement vrai dans ce film, comprenant tous les motifs concurrents de l’indépendance”, a-t-il déclaré. “C’est bien de rejeter le rêve d’une démocratie, mais il y a beaucoup de spéculation foncière dans la vallée de l’Ohio qui incite beaucoup à devenir des patriotes et à ne pas rester loyalistes. Si vous pensez qu’il y a de l’argent à gagner, alors c’est peut-être un décision que les gens prennent et que les Américains prennent certainement.

“Donc, c’est une chose très, très compliquée et en constante évolution. Nous avons tendance à voir le passé comme figé, mais ce n’est pas le cas, il est malléable”, a-t-il poursuivi. “Et notre travail en tant qu’historiens est d’embrasser réellement cette malléabilité, non seulement à mesure que de nouvelles informations, de nouveaux artefacts arrivent, mais à mesure que de nouvelles façons de penser, de nouveaux modes d’enquête nous obligent à différents modes d’expression.”

“Benjamin Franklin” de quatre heures est diffusé les lundi et mardi 4 et 5 avril à 20h sur PBS. Regardez une bande-annonce ci-dessous, via YouTube.

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