Il y a plus de 5 000 mondes au-delà de notre système solaire, confirme la NASA

Le dernier ajout de 65 exoplanètes aux archives d’exoplanètes de la NASA a contribué à l’étape scientifique marquée lundi. Ces archives abritent des découvertes d’exoplanètes issues d’articles scientifiques évalués par des pairs qui ont été confirmées à l’aide de multiples méthodes de détection des planètes.

“Ce n’est pas qu’un chiffre”, a déclaré Jessie Christiansen, responsable scientifique des archives et chercheuse au NASA Exoplanet Science Institute du California Institute of Technology de Pasadena, dans un communiqué. “Chacun d’entre eux est un nouveau monde, une toute nouvelle planète. Je suis enthousiasmé par chacun parce que nous ne savons rien d’eux.”

Nous vivons actuellement un âge d’or de la découverte d’exoplanètes. Bien que l’existence de planètes en dehors de notre système solaire ait déjà été proposée et certainement décrite dans la science-fiction, ces mondes n’ont été découverts que dans les années 1990.

La diversité des exoplanètes représente des populations de planètes différentes de tout ce que l’on trouve dans notre système solaire. Ils comprennent des mondes rocheux plus grands que la Terre appelés super-Terres, des mini-Neptunes plus grands que la Terre mais plus petits que Neptune, et des Jupiter brûlants qui éclipsent la plus grande planète de notre système solaire et orbitent étroitement autour de leurs étoiles hôtes.

Les scientifiques ont également découvert des planètes qui orbitent plus d’une étoile et même certaines autour des restes d’étoiles mortes appelées naines blanches.

Jusqu’à présent, parmi les exoplanètes confirmées, 30 % sont des géantes gazeuses, 31 % sont des super-Terres et 35 % ressemblent à Neptune. Seulement 4% sont des planètes terrestres ou rocheuses comme la Terre ou Mars.

Les découvertes précédentes d’exoplanètes ont été faites grâce à des télescopes et des satellites de chasse aux planètes comme le télescope spatial Spitzer, le télescope spatial Kepler et le satellite Transiting Exoplanet Survey.

Lorsque Christiansen était étudiant diplômé au début des années 2000, il n’y avait qu’une centaine d’exoplanètes connues.

“C’est en partie pourquoi je voulais aller sur le terrain – parce que c’était tout nouveau et si excitant que les gens trouvent des planètes autour d’autres étoiles”, a déclaré Christiansen lors d’une session de questions-réponses partagée par Caltech. “Maintenant, les exoplanètes sont presque ordinaires. Mon collègue David Ciardi (scientifique en chef des archives d’exoplanètes de la NASA) a souligné l’autre jour que la moitié des personnes vivantes n’ont jamais vécu dans un monde où nous ne connaissions pas les exoplanètes.”

Kepler a aidé les scientifiques à découvrir environ les deux tiers des 5 000 planètes confirmées, a déclaré Christiansen.

Dans le nouveau lot de 65 planètes, beaucoup sont des planètes super-Terre et sous-Neptune, ainsi que des planètes chaudes de la taille de Jupiter. Il y a aussi deux planètes de la taille de la Terre, mais elles sont à environ 620 degrés Fahrenheit (327 degrés Celsius), donc plus comme des “roches chaudes” que des planètes habitables, a déclaré Christiansen.

Elle a également noté que l’un est un système avec cinq planètes en orbite autour d’une petite étoile naine rouge froide – un peu comme le système TRAPPIST-1, où une étoile similaire héberge sept planètes rocheuses.

Les observatoires spatiaux se joignent à la chasse

De nouveaux télescopes ne feront qu’augmenter le potentiel de découverte d’exoplanètes. Le télescope spatial James Webb, lancé en décembre, pourra observer à travers les atmosphères des exoplanètes.
Le télescope Webb est sur le point de jeter un regard sans précédent sur ces exoplanètes intrigantes

Le télescope Webb est sur le point d’étudier en détail le système TRAPPIST.

Le télescope spatial romain Nancy Grace sera lancé en 2027 et aidera à la recherche d’exoplanètes avec une variété de techniques. La mission ARIEL de l’Agence spatiale européenne, lancée en 2029, étudiera les atmosphères des exoplanètes.

Bien que les scientifiques aient confirmé plus de 5 000 exoplanètes, il y en a probablement des centaines de milliards dans la galaxie de la Voie lactée.

“Sur les 5 000 exoplanètes connues, 4 900 sont situées à quelques milliers d’années-lumière de nous, a déclaré Christiansen.” Et pensez au fait que nous sommes à 30 000 années-lumière du centre de la galaxie ; si vous extrapolez à partir de la petite bulle qui nous entoure, cela signifie qu’il y a beaucoup plus de planètes dans notre galaxie que nous n’avons pas encore trouvées, jusqu’à 100 à 200 milliards. C’est hallucinant.”

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