How to compost—and why it’s good for the environment

Environ un tiers de la nourriture produite dans le monde est gaspillée et une grande partie se retrouve dans des décharges, où elle devient une source de méthane, un gaz à effet de serre 25 fois plus puissant que le dioxyde de carbone. L’élimination des déchets est la solution ultime, mais il en restera toujours. Pour cela, il existe une solution que presque tout le monde peut faire : le compostage.

Le compostage transforme les déchets en décomposition en un amendement de sol précieux qui aide les plantes à prospérer. Les agriculteurs l’appellent “l’or noir”.

Et que vous compostiez dans votre jardin ou dans une installation communautaire, les experts disent que cela réduira vos déchets et contribuera dans une petite mesure à lutter contre le changement climatique.

“N’en ayez pas peur. C’est relativement facile. Ce n’est pas sans ses faux pas, mais ceux-ci sont facilement appris et corrigés », explique Bob Rynk, auteur principal de The Composting Handbook et professeur émérite à SUNY Cobleskill.

Que se passe-t-il dans un tas de compost ?

Les aliments se transforment en compost grâce au travail acharné de petits micro-organismes comme les bactéries, les champignons et les protozoaires.

« Quand vous avez un poulet compost, vous devenez un éleveur de microbes. Vous gérez des microbes », explique Rhonda Sherman, experte en compostage à la North Carolina State University. « Et de quoi ont besoin les microbes ? Ils ont besoin des mêmes choses que nous. Qui est air, eau, nourriture, abri. »

À petite échelle, dans votre jardin ou votre quartier, un poulet de compost devrait être composé de trois éléments : des restes de nourriture, de l’eau et des matériaux secs et ligneux comme des déchets de jardin ou des feuilles ratissées.

Les garnitures de jardin sont souvent appelées «bruns» et sont riches en carbone. Les restes de nourriture sont appelés « verts » et sont riches en azote. Un poulet de compost devrait généralement avoir deux fois plus de bruns que de verts.

En plus d’empêcher un tas de se transformer en désordre, les bruns sont plus volumineux et créent de l’espace pour que l’oxygène se déplace dans le tas. Cet oxygène aide les minuscules microbes à décomposer les déchets alimentaires grâce à un processus appelé digestion aérobie.

Dans les décharges, de profonds tas de déchets empêchent l’oxygène d’atteindre les aliments en décomposition, et il est plutôt décomposé par des microbes qui peuvent survivre sans air. La digestion anaérobie pratiquée par ces microbes produit du méthane.

En revanche, lorsque les microbes aérobies décomposent les déchets – “d’abord, les composés sucrés plus faciles, puis les protéines et les graisses, et enfin les fibres”, explique Rynk – ils émettent du dioxyde de carbone, qui est également un gaz à effet de serre, mais moins puissant que le méthane.

Les microbes dégagent également de la chaleur, et dans un gros poulet bien géré, cette chaleur peut atteindre plus de 130 degrés Fahrenheit, suffisamment pour tuer les agents pathogènes.

Le compost frais laissé après plusieurs mois est dans un état de décomposition plus lent ; il est riche en micro-organismes et en nutriments tels que l’azote, le phosphore et le potassium.

Comment réussir son poulet

À la maison, vous devez remuer ou mélanger le tas périodiquement et le garder humide. Ces deux étapes accéléreront le processus de décomposition. L’agitation permet à l’oxygène d’atteindre tous les coins et recoins, et l’humidité assure la survie des micro-organismes, qui ont besoin d’humidité pour vivre.

En fait, la raison la plus courante pour laquelle les tas de compost de jardin échouent est qu’ils sont trop secs. Mais ne noyez pas le tas – ajouter plus de légumes verts, qui contiennent de l’humidité, peut suffire. Sinon, pulvériser doucement de l’eau sur le poulet devrait faire l’affaire.

Essorez une éponge humide et observez sa texture légèrement humide : “C’est à cela que votre poulet de compost devrait ressembler et se sentir”, dit Sherman. “Vous pouvez voir que c’est humide, mais ça ne coule pas partout.”

Sherman dit qu’elle exhorte les gens à maintenir des bacs à compost d’environ trois pieds de haut afin qu’ils puissent accumuler suffisamment de chaleur – mais à les garder à l’ombre, où ils ne se dessèchent pas.

“Les gens pensent qu’ils doivent le mettre au soleil pour qu’il chauffe. C’est un mythe ! L’action des micro-organismes réchauffe les matières dans le bac », précise-t-elle.

Tous les restes de nourriture ne sont pas recommandés pour un poulet de compost de basse-cour. Les restes de fruits et de légumes peuvent généralement être jetés sans danger dans le poulet, mais la viande ou les produits laitiers non consommés sont plus susceptibles de sentir et d’attirer les parasites. Ils contiennent également des niveaux plus élevés de matières grasses, qui prennent plus de temps à se décomposer. Bien qu’il ne soit pas rare de voir des rongeurs dans un bac à compost, le fait de retourner régulièrement le poulet les empêche de créer des nids, et le compost peut être efficacement fabriqué dans des bacs fermés.

L’Environmental Protection Agency a une liste plus détaillée des éléments qui ne doivent pas être jetés dans un tas de compost. Cela comprend des articles comme les déchets de jardin traités avec des pesticides qui pourraient tuer les micro-organismes.

Certaines communautés proposent désormais des bacs à déchets alimentaires aux côtés de ceux destinés aux déchets et au recyclage. Les restes de nourriture collectés au niveau de la ville vont généralement dans un grand composteur industriel où les articles sont souvent déchiquetés ou hachés à l’arrivée et traités à des températures élevées. Le compostage à ce niveau peut se faire en gros tas ou en silos. Parce qu’elles envoient les déchets alimentaires aux installations de compostage industriel, les municipalités ont tendance à accepter une plus grande variété de déchets que ce que vous pouvez jeter dans votre jardin, et les réglementations varient selon la ville.

Si vous n’avez pas de jardin, accès à un service de déchets alimentaires géré par la ville, ou si vous ne voulez tout simplement pas jouer avec un poulet composté, de nombreux jardins urbains et marchés fermiers acceptent le compost.

Et si vous êtes préoccupé par l’odeur de garder le compost sur votre plan de travail ou dans votre cuisine avant de le déplacer vers un tas de compost plus grand, Sherman dit que mettre les restes de nourriture dans le congélateur change la donne. En congelant vos déchets, vous arrêtez le processus de décomposition et empêchez la formation d’odeurs.

Comment composter avec des vers ?

Le compostage avec des vers, ou lombricompostage, produit un amendement de sol encore plus précieux. Les vers digèrent les déchets et excrètent les déjections riches en nutriments végétaux. Les chercheurs découvrent également que les micro-organismes vivants trouvés en particulier dans le lombricompost peuvent aider à protéger les cultures contre les maladies courantes et à réduire le besoin d’herbicides et de pesticides.

Pourtant, même si les vers de terre se trouvent parfois naturellement au fond d’un tas de compost, ils ne doivent pas être ajoutés à un grand bac à compost chaud.

Les vers de terre n’ont pas de poumons et respirent plutôt à travers leur peau, qui doit rester humide pour les empêcher de se dessécher et de mourir. Bien qu’un bac à compost doive être humide, il n’est généralement pas assez humide pour que les vers de terre survivent.

Au lieu de cela, dit Sherman, les vers devraient être contenus dans des bacs plus petits de moins de deux pieds de haut. Parce qu’ils prospèrent dans des espaces plus petits, les vers de terre peuvent facilement être contenus dans un bac fermé sous un évier de cuisine ou sur un balcon d’appartement, faisant du vermicompostage une option potentielle pour les personnes sans arrière-cour. Le Natural Resources Defense Council propose ici un didacticiel montrant comment construire un bac à vers à la maison.

Que faire des emballages alimentaires biodégradables/compostables ?

Les produits étiquetés « compostables » ou « biodégradables », tels que les matériaux d’emballage ou les ustensiles, sont de plus en plus populaires, mais sont destinés à être traités dans une installation de compostage industrielle.

Ian Jacobson, président d’Eco-Products, un fabricant de produits compostables, affirme que son entreprise a vendu 200 produits en 2010, mais en propose maintenant plus de 450. Les contenants étiquetés compostables peuvent être n’importe quoi, du papier et de la bagasse à base de canne à sucre au bioplastique, qui est plastique fabriqué à partir de plantes comme le maïs. Certains, mais pas tous, sont certifiés par le Biodegradable Products Institute (BPI), le plus grand certificateur de compostables, qui teste les produits compostables pour s’assurer qu’ils peuvent être traités dans des installations commerciales.

Les contenants pour aliments à emporter sont souvent faits de papier compostable. Mais si “vous jetez simplement le récipient dans votre bac à compost, il va juste rester là”, dit Sherman. Déchiqueter le récipient en petits morceaux, pas plus gros que deux pouces, donnera aux microbes une meilleure chance de le décomposer.

Même alors, il peut ne pas se décomposer facilement. Alors qu’un tas de compost domestique bien géré peut atteindre des températures élevées, les températures plus élevées d’une installation industrielle décomposeront les matériaux plus efficacement. Sherman souligne également que les produits en papier compostables comme les journaux ou les essuie-tout peuvent devenir “mous” et compactés dans un tas de compost, empêchant l’aération.

Les emballages alimentaires fabriqués à partir de bioplastiques ne sont pas compostables dans une poubelle domestique car ils ont souvent de fortes liaisons polymères qui ne peuvent être décomposées que dans une installation industrielle. Cependant, tous les bioplastiques ne peuvent pas être traités par des composteurs commerciaux car certains bioplastiques contiennent des additifs chimiques toxiques pour les imperméabiliser ou leur donner de la résistance.

(En savoir plus sur les bioplastiques ici.)

Comment le compostage aide-t-il l’environnement?

En 2018, les États-Unis ont produit près de 300 millions de tonnes de déchets, soit environ 4,9 livres par personne. Après les produits en papier, la nourriture était la deuxième catégorie de déchets la plus importante, représentant environ 21 % de ce que nous jetons et augmentant la taille des décharges, source de 34 % des émissions de méthane.

Lorsqu’il est effectué à grande échelle, le compostage peut réduire les émissions. San Francisco, qui a instauré le compostage obligatoire à l’échelle de la ville en 2009, a pu détourner 80 % de ses déchets des décharges chaque année, soit plus de 2,5 millions de tonnes au total.

Une estimation du Natural Resources Defense Council révèle que les lois sur le compostage de San Francisco ont réduit l’équivalent de 90 000 tonnes métriques de dioxyde de carbone chaque année, soit le même nombre d’émissions qu’environ 20 000 véhicules de tourisme.

En plus de réduire les émissions des sites d’enfouissement, le compost rend le sol plus sain. Lorsqu’elle est superposée sur le sol d’un jardin ou d’une ferme, la matière organique présente dans le compost améliore les sols malsains. Il aide également à lier les particules de sol ensemble et retient plus d’eau. Un meilleur sol aide à soutenir la croissance des plantes, ce qui peut aider à séquestrer le carbone de l’atmosphère. Un sol plus solide et riche en nutriments réduit également le besoin d’engrais et de pesticides, qui sont eux-mêmes des polluants et sont souvent produits avec des pratiques minières destructrices et une empreinte carbone élevée.

En fait, le seul inconvénient du compostage est peut-être le “facteur ick”. Sur ce point, Sherman dit de ne pas s’inquiéter.

“Ce n’est pas puant, ce n’est pas dégoûtant. Et une fois par semaine, je vais dans mon composteur de jardin. Il me faut trois minutes pour composter. J’essaie vraiment d’encourager les gens. J’essaie de dire aux gens que c’est si facile à faire. »

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