How Biden is trying to lower fuel prices — with corn-based ethanol

Alors que les prix continuent de grimper et que les élections de mi-mandat approchent, l’administration Biden cherche un moyen de freiner l’inflation pour les Américains fatigués de dépenser.

Maintenant, une nouvelle politique vient d’un endroit inattendu : l’Agence de protection de l’environnement.

L’administration a annoncé mardi qu’elle autorisera la vente d’essence mélangée à des niveaux plus élevés d’éthanol tout au long de l’été. Cette décision offrira à certains conducteurs une option de carburant moins chère lorsqu’ils feront le plein. Mais brûler davantage de biocarburant à base de maïs peut avoir un coût pour l’environnement.

Que fait l’administration Biden ?

Le plan consiste à lever une interdiction estivale sur les ventes de mélanges d’essence à plus forte teneur en éthanol, appelés E15.

La décision de l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, permettrait de vendre toute l’année de l’essence contenant 15 % d’éthanol, qui provient du maïs et d’autres matières végétales. La plupart de l’essence brûlée aux États-Unis a des concentrations plus faibles d’éthanol.

Visant une victoire politique, le président Biden s’est exprimé mardi dans une usine de production de bioéthanol dans l’Iowa, le premier État producteur de maïs du pays. Mettre de l’éthanol dans l’essence est populaire auprès des agriculteurs du Midwest, mais généralement critiqué par les écologistes et les compagnies pétrolières.

“Je suis ici aujourd’hui pour parler du travail que nous faisons pour réduire les coûts pour les familles américaines et placer l’Amérique rurale au centre de nos efforts pour construire un avenir qui est fait en Amérique”, a déclaré Biden.

Le 12 avril, le président Biden a déclaré que l’EPA autoriserait la vente d’un mélange d’essence contenant 15% d’éthanol cet été pour apporter un soulagement à la pompe. (Vidéo : The Washington Post, Photo : The Washington Post)

L’annonce intervient au milieu d’une vague d’actions de la Maison Blanche et de la Réserve fédérale pour contrôler l’inflation.

Mais le discours de Biden est intervenu quelques heures seulement après que le Bureau of Labor Statistics a annoncé une hausse de 8,5% des prix en mars par rapport à il y a un an, en partie à cause d’une flambée des coûts de l’énergie.

Cela va-t-il réellement faire baisser les prix du carburant ?

Un peu. Pour les conducteurs, l’achat d’essence avec plus d’éthanol mélangé pourrait faire économiser à une famille 10 cents par gallon en moyenne, estiment les responsables de Biden, avec des remises plus importantes disponibles dans certains magasins.

Pavel Molchanov, analyste énergétique chez Raymond James, a estimé les économies à environ 5 cents le gallon. “Pas grand-chose, mais chaque petit geste compte”, a-t-il déclaré.

Mais E15 n’est pas disponible pour tous les conducteurs. Seules environ 2 300 stations vendent le carburant, dans 30 États. Et les voitures plus anciennes, qui sont souvent les plus grosses consommatrices d’essence, ne peuvent pas l’utiliser. Seuls les véhicules fabriqués au cours des deux dernières décennies peuvent le brûler en toute sécurité.

De plus, cette décision ne résout pas la raison sous-jacente pour laquelle le pétrole est si rare et les prix du carburant sont si élevés : la perturbation du pétrole en provenance de Russie après son invasion de l’Ukraine ainsi que les effets persistants de la pandémie de coronavirus.

Selon AAA, le prix d’un gallon d’essence était en moyenne de 4,10 dollars mardi, soit une augmentation de 43% par rapport à il y a un an.

“Il n’y a pas de baguette magique”, a déclaré Patrick De Haan, analyste pétrolier chez GasBuddy. “Il n’y a aucun moyen de déplacer l’aiguille de manière suffisamment significative pour ramener les prix à des niveaux antérieurs à la covid.”

Est-ce que ce sera mauvais pour l’environnement ?

Cette décision comporte certains risques pour l’environnement et la santé.

Après tout, l’interdiction initiale des ventes d’E15 entre le 1er juin et le 1er septembre. 15 a été mis en place pour la première fois en raison des craintes que la combustion de carburant riche en éthanol pendant la chaleur estivale n’aggrave le smog. En effet, la Californie, qui a l’une des pires pollutions atmosphériques du pays, interdit complètement l’E15.

Ed Avol, professeur et expert en pollution de l’air à l’Université de Californie du Sud, a déclaré que le passage à l’éthanol réduit la pollution par le monoxyde de carbone mais conduit à des niveaux plus élevés d’ozone extérieur, qui est lié à l’asthme et à un éventail d’autres maux.

“Donc, selon la façon dont vous le voyez, l’éthanol pourrait être considéré comme” bon “ou” mauvais “pour la pollution de l’air”, a-t-il déclaré. Mais tout bien considéré, il a ajouté : “Je suis favorable à la suppression de l’éthanol de l’essence.”

Ensuite, il y a le changement climatique. Une étude publiée plus tôt cette année dans les Actes de l’Académie nationale des sciences suggère que l’éthanol à base de maïs, bien qu’il s’agisse d’un carburant renouvelable, pourrait ne pas être une solution à la hausse des températures mondiales.

Financée en partie par la Fédération nationale de la faune et le Département de l’énergie, la recherche a examiné l’ensemble du processus de fabrication de l’éthanol et a révélé qu’il était probablement au moins 24 % plus intensif en carbone que l’essence ordinaire.

Cela est dû en partie à la quantité de terres converties en champs de maïs depuis un mandat du Congrès en 2005 selon lequel l’éthanol était mélangé à l’approvisionnement en essence du pays.

“La décision de Biden de doubler la production de l’industrie de l’éthanol en proie à la pollution nous plonge plus profondément dans le trou”, a déclaré Mitch Jones, directeur général des politiques du groupe environnemental Food & Water Action, dans un communiqué.

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