Étape cosmique : nombre total d’exoplanètes confirmées – Mondes au-delà du système solaire – Violation de 5 000 | The Weather Channel – Articles de The Weather Channel

À quoi ressemblent les planètes extérieures à notre système solaire, ou exoplanètes ? Une variété de possibilités sont présentées dans cette illustration. Les scientifiques ont découvert les premières exoplanètes dans les années 1990. En 2022, le décompte s’élève à un peu plus de 5 000 exoplanètes confirmées.

(NASA / JPL-Caltech)

Les astronomes ont découvert la toute première exoplanète au début des années 1990. Depuis lors, en quelques décennies, le nombre a augmenté de façon exponentielle – de dizaines à des centaines à des milliers. Ce mois-ci, dans une étape importante, l’agence spatiale américaine NASA a apposé son sceau sur au moins 5 000 planètes confirmées en dehors de notre système solaire.

Les exoplanètes sont ces mondes planétaires qui existent au-delà des royaumes de notre système solaire. Les astronomes pensent que des milliards de ces planètes flottent dans notre seule galaxie et n’ont pas encore été découvertes. Parmi eux, il pourrait y en avoir un – ou quelques – chanceux qui pourraient éventuellement soutenir la vie sous une forme ou une autre. L’agence spatiale a récemment ajouté un ensemble de 65 exoplanètes aux archives d’exoplanètes de la NASA, ce qui a porté le nombre total à 5 ​​000.

“A mon avis, il est inévitable que nous trouvions une forme de vie quelque part – très probablement d’un type primitif”, a déclaré Alexander Wolszczan. Il détient le mérite d’avoir découvert les deux premiers mondes en 1992. Les deux planètes extrasolaires avaient environ 4,3 et 3,9 fois la masse de la Terre, se déplaçant autour d’une étoile morte.

Les archives de la NASA ne considèrent que les découvertes d’exoplanètes publiées dans les articles scientifiques avec des résultats obtenus à partir de plusieurs méthodes de détection ou techniques analytiques. Il est très difficile d’étudier directement les exoplanètes et, par conséquent, les scientifiques utilisent diverses méthodes telles que l’effet d’oscillation et la méthode de transit. Les planètes plus grandes ont été plus faciles à repérer grâce à l’effet d’oscillation, tandis que les scientifiques utilisent la méthode du transit pour détecter les planètes de la taille de la Terre.

Les archives ont répertorié une gamme d’exoplanètes, des petits mondes rocheux comme la Terre aux géantes gazeuses plus grandes que Jupiter. Il se compose également du nombre de super-Terres comme les exoplanètes et les mini-Neptunes. La NASA affirme que les archives constituent environ 30 % de géantes gazeuses, 31 % de super-Terre, 4 % de planètes terrestres et 35 % de planètes de type Neptune.

“Ce n’est pas qu’un chiffre”, a déclaré Jessie Christiansen, responsable scientifique des archives et chercheuse au NASA Exoplanet Science Institute à Caltech à Pasadena. « Chacun d’eux est un nouveau monde, une toute nouvelle planète. Je m’énerve pour tout le monde parce qu’on ne sait rien d’eux. »

Environ 4 900 de ces exoplanètes sont mesurées à quelques milliers d’années-lumière de la Terre. Chaque monde représente ses propres caractéristiques uniques et est très différent de ceux trouvés dans notre système solaire. Les scientifiques pensent que ce riche ensemble de données archivées aidera à comprendre plus méticuleusement certains des mondes bizarres en utilisant les télescopes de nouvelle génération.

Lancé en 2009, le télescope spatial Kepler de la NASA a joué un rôle crucial dans la recherche d’exoplanètes dans l’immensité infinie de l’espace. Le télescope spatial détient le mérite d’avoir trouvé quelque 2 700 planètes jusqu’à présent, dont beaucoup sont de la taille de la Terre ou plus petites.

Une autre technologie spatiale, le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), qui a été récemment lancé en 2018, a également travaillé à élargir notre compréhension des exoplanètes.

Cependant, beaucoup d’espoirs reposent sur le puissant télescope spatial de nouvelle génération récemment lancé, James Webb, qui devrait démêler l’univers comme jamais auparavant. Le télescope permettra aux scientifiques d’en savoir plus sur les différentes caractéristiques des exoplanètes – de leur météo, des saisons à la composition atmosphérique et plus encore. L’un des plus grands avantages de JWST est qu’il peut détecter des indices chimiques de la vie sur les autres mondes cosmiques exotiques.

Les scientifiques se préparent également au lancement du télescope spatial romain Nancy Grace en 2027 pour faire de nombreuses nouvelles découvertes d’exoplanètes. D’autres missions sont également dans le pipeline des agences spatiales ESA et NASA. Le but ultime de toutes les missions est de plonger profondément dans les exoplanètes et de trouver des indices sur la vie au-delà de la planète Terre.

Néanmoins, avoir trouvé 5 000 mondes est l’un des plus grands jalons cosmiques dans le jeune domaine de la science exoplanétaire.

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