Des photographies de léopards des neiges encouragent les défenseurs de la faune au Cachemire

Les défenseurs de la faune sont encouragés par l’observation rare d’un léopard des neiges dans ce qu’ils disent être le premier membre de l’espèce en voie de disparition à être filmé au Cachemire sous administration indienne.

L’animal adulte a été identifié à partir d’images prises le mois dernier à l’aide de pièges photographiques infrarouges dans une région éloignée entre 3 500 et 3 800 mètres d’altitude. Le piège a été installé plus tôt cette année dans le cadre d’un effort du gouvernement du Jammu-et-Cachemire pour déterminer combien de chats existent sur le territoire.

“Dans les prochains jours, d’autres découvertes de ce type provenant des enquêtes en cours sont attendues de ces paysages”, a déclaré Munib Sajad Khanyari, responsable du programme de haute altitude de la Fondation indienne pour la conservation de la nature, qui a expliqué que les animaux énigmatiques peuvent servir de “phare” pour la promotion de programmes de conservation et de développement.

“L’exercice de piégeage photographique a également révélé d’autres espèces importantes et rares telles que le bouquetin asiatique, l’ours brun et le cerf musqué du Cachemire, en plus d’informations incroyables concernant d’autres composants de la biodiversité de ces habitats, interactions et menaces. [which] sera documentée sous la forme d’un rapport final », a-t-il déclaré.

Les léopards des neiges, pesant jusqu’à 75 kilogrammes, préfèrent la solitude des hautes terres enneigées de l’Himalaya, ce qui rend les observations très rares. Avec leur pelage gris épais et soyeux cerné de taches noires, ils se fondent dans l’habitat granitique, contribuant à leur air mystérieux.

Un léopard des neiges est vu dans la région de Thajwas de Baltal au Cachemire sous administration indienne. (Avec l’aimable autorisation de la Fondation pour la conservation de la nature)

Les estimations de leur population totale vont de 4 080 à 6 590 habitants répartis dans 12 pays et sur près de 100 000 kilomètres carrés. On pense que l’ensemble de l’Himalaya indien ne abrite qu’environ 500 léopards des neiges.

“Nous savons très peu de choses sur le nombre de léopards des neiges au Cachemire”, a déclaré Khanyari. “D’après notre compréhension initiale, il est probable qu’il n’y ait qu’une poignée d’individus ici.”

Intesar Suhail, gardien de la faune dans le district sud de Shopian, dans la vallée du Cachemire, a déclaré qu’il y avait eu des observations périodiques de léopards des neiges dans la région, mais qu’il n’y avait jusqu’à présent aucune preuve photographique de leur présence.

“La confirmation en soi est un développement important”, a-t-il déclaré à VOA. “Jusqu’à présent, il y avait des enregistrements, mais cette fois, nous avons des preuves photographiques. À long terme, cela contribuera à l’effort de conservation et à la protection de son habitat.”

Suhail a ajouté que les efforts de conservation “seront concentrés sur cette espèce car il s’agit d’une espèce phare”.

Khursheed Ahmad, chef de la Division des sciences de la faune à l’Université des sciences et technologies agricoles de Sher-e-Kashmir, a déclaré qu’il était absolument nécessaire de mieux évaluer l’occupation et l’état de la population des léopards des neiges afin d’assurer leur survie.

Parmi les menaces auxquelles sont confrontées les créatures figurent le braconnage, la fragmentation de l’habitat, l’interférence humaine accrue dans son habitat et les meurtres par des éleveurs préoccupés par les attaques de léopards contre leur bétail.

Le changement climatique mondial exerce également une pression sur les animaux, qui prospèrent dans les hauteurs glaciaires de l’Himalaya et se nourrissent d’autres animaux tels que le bouquetin, qui se nourrissent à leur tour de plantes nécessitant le même climat froid.

“Le changement climatique a un impact à l’échelle mondiale, donc [this holds] vrai pour le Cachemire et doit être atténué », a déclaré Suhail. « Le léopard des neiges est un indicateur du changement climatique. Son habitat permanent se trouve dans les zones glaciaires et c’est une zone très froide.”

La bonne nouvelle, a-t-il dit, est que les données issues du recensement actuel des léopards des neiges qui se déroulent dans toute l’Inde permettront de mieux comprendre comment le changement climatique affecte leur population.

Khanyari, de la National Conservation Foundation, a fait une remarque similaire basée sur son expérience personnelle d’observer de près un mouton bleu, ou bharal, et de trouver plus tard sa carcasse partiellement mangée dans une grotte.

“Cela vous montre vraiment deux choses – qu’il est difficile de survivre dans la nature et que la vie et la mort font partie de la nature”, a-t-il déclaré. “De plus, cela nous montre comment les choses sont interconnectées : sans le mouton bleu, les léopards des neiges ne peuvent pas exister et sans l’herbe, le mouton bleu ne peut pas exister. Nous sommes tous connectés.”

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