Dans “Ancestor Troubles”, Maud Newton se penche sur l’histoire de sa famille : RADIO NATIONALE PUBLIQUE:

Problème d'ancêtre :

Dans “America’s Ancestry Craze”, son 2014 : Chez Harper : article de couverture sur la généalogie, la génétique et les histoires que nous nous racontons sur nos origines, Maud Newton écrit que ses recherches (“des week-ends entiers passés embourbés dans le recensement américain, à remonter l’histoire”) ont parfois “ressemblé à une maladie”. “

Ce qui a motivé son obsession était le sentiment que le fait de pouvoir retracer ses lignées ancestrales assez loin pourrait détenir les réponses au mystère de l’interaction entre l’héritage et l’individualité : “Si je creusais assez profondément, si j’examinais mes découvertes assez durement et assez longtemps, je pourrais comprendre pourquoi ma mère est devenue prédicateur et je suis devenu écrivain et mon père était incapable de m’aimer d’une manière paternelle normale.”

Newton n’a toujours pas percé ce mystère, mais son livre vigoureux : Problème d’ancêtre : Un règlement de comptes et une réconciliation : approfondit son enquête à la fois sur les traditions familiales (on dit que son grand-père maternel s’est marié 13 fois, une fois avec une femme qui lui a tiré dans le ventre) et sur notre préoccupation plus large pour nos ancêtres. Construire à partir de l’épine dorsale d’elle: Chez Harper : article, Problème d’ancêtre : représente des décennies de recherche sur les archives généalogiques, la science génétique et l’histoire culturelle de la “faim des ancêtres” et de la révérence – ainsi que la propre compréhension de Newton avec la façon d’affronter et d’honorer son histoire familiale.

Newton commence par son ancêtre le plus troublant : son père, dont elle est séparée depuis 20 ans. Un avocat suprémaciste blanc du delta du Mississippi qui a convaincu sa mère de l’épouser “dans une sorte de projet d’eugénisme local” parce qu’il croyait que leurs bébés seraient intelligents, il était une présence redoutable, exigeante et autoritaire dans son enfance. Les recherches généalogiques de Newton ont été, en partie, une manière de comprendre comment son père est devenu le genre d’homme qui “couvre[ed] les visages d’enfants bruns dans nos livres d’histoires avec le vernis à ongles de notre mère. “Elle écrit,” Plus je vieillis, plus je cherche en arrière, comme si je pouvais connaître tous ceux qui ont conduit à mon père, qui ont fait de lui ce qu’il est, Je le connaissais aussi. “Elle a trouvé une histoire d’asservissement des humains” par centaines, voire par milliers “à travers son arbre généalogique paternel.

Mais ce n’est pas seulement la lignée de son père qui lui cause de l’anxiété. Quand Newton avait 12 ans, sa grand-mère maternelle, une Texane « féroce » qu’elle appelait Granny, lui a dit de se méfier des signes de maladie mentale chez elle-même, sa sœur et leurs enfants. Louise, la sœur de grand-mère, était décédée dans un établissement psychiatrique après avoir dansé nue dans la rue et tiré un couteau sur sa mère. Newton avait également grandi en entendant des histoires sur son arrière-grand-père maternel – le père de l’homme marié 13 fois – Charley Bruce, qui avait tué un homme avec un crochet à foin et “avait perdu la raison”. Et la propre mère de Newton passe d’un “projet dévorant” à l’autre, notamment en démarrant une église charismatique dans son salon et en prêchant sur les démons et les malédictions générationnelles.

Ces histoires personnelles – et les recherches que Newton a entreprises pour les démêler – se déroulent tout au long : Problème d’ancêtre :, qui s’organise autour de sept sections qui forment un patchwork d’enquêtes sur l’hérédité. Les couches ici font écho à la couverture matelassée du livre, qui, à son tour, fait écho aux courtepointes que Granny elle-même a cousues. Dans chaque section, nous commençons par un ou deux courts chapitres de mémoires avant de nous concentrer sur la recherche, la critique culturelle et la réflexion sur le sujet traité, ce qui permet une lutte rigoureuse contre les angoisses de l’ascendance aussi profonde que large. Dans ces pages, nous touchons tout le monde, des hippocrates et de leurs premières croyances sur les traits héréditaires aux penseurs contemporains comme CeCe Moore, une généalogiste médico-légale qui se fait appeler la détective de l’ADN et croit que nous serons tous inévitablement capables d’identifier nos relations les uns avec les autres sur un “Arbre généalogique génétique universel.”

Nous rencontrons Moore dans une première section sur la généalogie génétique – la pratique consistant à marier la recherche historique traditionnelle avec les tests et analyses ADN via des sociétés comme 23andMe et AncestryDNA. Ici, Newton commence par sa propre curiosité sur ce que son génome pourrait révéler sur les secrets de la famille de son père (son arrière-grand-père Newton était méfiant à propos de ses propres ancêtres) avant de passer à une critique tentaculaire des opportunités, des inconvénients et des dangers de la recherche de réponses. dans nos gènes. Comme le note Newton, ce type de recherche est de plus en plus populaire – mais moins révélateur et concret que nous pourrions l’espérer. Elle exerce une pression méritée sur des entreprises à but lucratif comme 23andMe, se demandant ce qu’elles font de nos données (“Pourquoi une entreprise devrait-elle avoir plus d’informations sur nos génomes et ce qu’elles disent de nous que nous ?”), Et en démontrant comment leur analyse celle-ci est profondément viciée.

Dans le cas de Newton, les fluctuations dans la façon dont 23andMe a attribué ses gènes aux régions – elle a commencé avec 53,5 % d’ascendance britannique et irlandaise, une catégorie qui, selon le site, représente maintenant 91,4 % de son héritage – « soulignent son manque de fiabilité ». (Plus de « balançoires désorientantes » sont courantes pour « les personnes dont l’ascendance n’est pas principalement européenne », écrit Newton.)

L’œil critique de Newton brille dans une autre section sur l’interaction entre la nature et l’acquis, qui plonge dans le débat sur l’épigénétique – comment l’expérience et l’environnement affectent l’expression des gènes – et la possibilité d’un traumatisme héréditaire. Compte tenu de la lignée dans laquelle elle est née, ce ne sont pas des préoccupations inutiles pour Newton; elle écrit qu’elle a ressenti un sentiment de “destin fatal” lorsqu’elle s’est retrouvée à répéter des schémas familiaux. Newton explique pourquoi nous sommes attirés par des études comme celle sur les survivants de l’Holocauste et leurs enfants, qui a été interprétée par les médias comme la preuve que “les changements épigénétiques résultant d’un traumatisme peuvent être transmis de génération en génération”. Ces affirmations, et l’étude elle-même, ont été contestées, mais des études comme celles-ci confirment ce que nous pensons déjà savoir sur le traumatisme et le destin.

Parce que: Problème d’ancêtre : est structuré moins autour du propre tracé de Newton de son arbre généalogique et plus autour de grandes catégories de préoccupations ancestrales, nous revisitons inévitablement le même matériel biographique plusieurs fois dans le livre. Newton laisse parfois les lecteurs en suspens pendant de nombreux chapitres avant de boucler complètement une boucle d’enquête personnelle, comme ses recherches sur son arrière-grand-tante Maude, la femme dont elle a adopté son pseudonyme (son vrai prénom est Rebecca). Et nous avons lu deux fois, à plus de 200 pages d’intervalle, la coïncidence que la sœur de Newton s’est installée sur un coup de tête à Northampton, Mass., Au milieu des années 1990, pour découvrir plus tard que leur neuvième arrière-grand-père était un “fondateur” de la ville.

Je n’étais pas trop convaincu par cette synchronicité jusqu’à ce que je réfléchisse au fait que j’ai été également impressionné par les révélations de ma propre recherche obsessionnelle sur Ancestry.com. En 2020, j’ai découvert qu’une de mes arrière-arrière-grands-mères, une immigrante irlandaise nommée Mary Fritcher, est décédée d’un anévrisme dans une église de Brooklyn où j’avais vécu en face pendant des années. Je savais que les deux côtés de ma famille avaient des racines à Brooklyn remontant au début des années 1900, mais je n’avais jamais imaginé qu’ils étaient si proches de ma propre vie là-bas.

Je ne peux pas dire que j’aie jamais senti la présence de Mary me protéger, ou que sa vie et sa mort dans mon quartier quelques années 90 avant que je m’y installe me destinait à y être attiré. Mais je me suis retrouvé aspirant à mieux comprendre sa vie: comment elle a joint les deux bouts en travaillant comme laveuse après la mort de son mari, comment elle a fait face à la mort de son fils lors de la pandémie de grippe de 1918, si elle rêvait de sa maison en Irlande (et où, exactement, cette maison était). Comme Newton, je suis attiré par “savoir précisément, dans nos os, de qui et d’où nous venons”.

Kristen Martin travaille sur un livre sur l’orphelinat américain pour Bold Type Books. Ses écrits sont également parus dans : Le New York Times Magazine, The Believer, The Baffler, et ailleurs. Elle tweete à : @kwistent :.

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