Ce qui fait de Pune une base florissante pour l’astronomie

Enfant, la compréhension de Varun Bhalerao du ciel nocturne se limitait à admirer sa beauté. Cela a changé lorsqu’il a commencé à participer aux quiz du lycée organisés par le Centre interuniversitaire d’astronomie et d’astrophysique de Pune (IUCAA). En 1998, Bhalerao, qui a grandi dans la ville de Maharashtrian et est actuellement professeur associé au département de physique de l’Institut indien de technologie de Bombay, a été sélectionné comme l’un des étudiants pour la première incursion de l’Inde à l’Olympiade internationale d’astronomie en 1999. Il était en classe X à l’époque.

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“L’IUCAA a contacté mon école pour envoyer la même équipe de quiz pour une formation sur leur campus. C’était la physique et les mathématiques au niveau scolaire qui devaient être appliquées de manière non conventionnelle. J’ai beaucoup aimé ça », se souvient Bhalerao, 39 ans. Il a également représenté l’Inde en 2000, remportant des médailles d’or à ces deux occasions. L’expérience a suscité son intérêt pour l’astrophysique. Aujourd’hui, il fait partie de l’équipe qui met en place GROWTH India, le premier télescope entièrement robotisé du pays, à Hanle, au Ladakh.

Bhalerao fait partie des nombreux qui ont bénéficié de la communauté de passionnés d’astronomie de Pune. La ville abrite trois instituts de premier plan liés à l’astronomie – l’IUCAA, le Centre national de radioastrophysique (NCRA) de l’Institut de recherche fondamentale de Tata (TIFR) et les instituts indiens d’éducation et de recherche scientifiques – qui ont joué un rôle important dans l’introduction de la science. toutes les personnes.

“Pune est un important centre d’astronomie amateur”, explique Ajit Khembhavi, ancien directeur de l’IUCAA. Le professionnel de l’informatique Bhushan Karmarkar, co-fondateur de l’Amateur Astronomers Group créé en 2014, est d’accord. “L’enthousiasme pour l’astronomie a augmenté, les informations et les experts sont accessibles et il y a maintenant plus de vendeurs locaux qui vendent des télescopes”, dit-il.

L’intérêt de la ville pour l’astronomie est antérieur à l’indépendance. L’un des premiers observatoires du pays a été créé à Pune en 1880 et transféré à Nainital en 1912. Lorsque Jyotirvidya Parisanstha (JVP), l’une des plus anciennes associations d’astronomie amateur du pays, a été créée en 1944, c’était pour calculer mathématiquement le chemin de les planètes qui aideraient avec le panchang (calendrier astrologique hindou). Mathématiciens et physiciens ont travaillé ensemble, explique Aniruddha Deshpande du JVP. L’association compte actuellement 500 membres à vie, des scientifiques aux acteurs, chefs d’entreprise et profanes. Il possède six télescopes, allant de 900 à 15 000 mm, que les membres peuvent utiliser.

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L’intérêt d’Elton Fernandes, basé à Pune, pour l’espace et l’astronomie s’est approfondi lorsque son père lui a offert un télescope de quatre pouces à Noël, alors qu’il était encore à l’école. “Je rassemblais des gens dans mon immeuble pour observer le ciel ou la planète sur la terrasse avec mon télescope”, explique l’homme de 33 ans. Bien qu’il soit devenu un entrepreneur alimentaire, sa passion pour l’astronomie demeure. En 2012, Fernandes est devenu membre du JVP.

Bhushan Karmarkar (au centre) et d’autres membres du groupe des astronomes amateurs ont installé le Guan Sheng, le télescope Dobson de 12 pouces lors de l’un des événements d’observation des étoiles.
(Bhushan Karmarkar)


Les passionnés attribuent une grande partie du mérite de l’intérêt mondial pour l’astronomie à l’IUCAA, qui a toujours eu un programme de sensibilisation actif, et à son premier directeur, Jayant Narlikar, qui a contribué à populariser la science à travers des colonnes de journaux, même des livres de science-fiction, en marathi. À peu près à la même époque, Arvind Paranjpe de l’IUCAA et le président du JVP, Prakash Tupe, ont acquis une clientèle fidèle grâce à leurs colonnes en marathi.

Le district se vante aujourd’hui de l’observatoire du radiotélescope géant Metrewave près de Narayangaon, à environ 90 km de Pune, mis en place par la NCRA, et du télescope d’astronomie optique de 2 m de l’IUCAA à Girawali, à 80 km de la ville. Les deux sont accessibles aux étudiants et aux passionnés. Le Homi Bhabha Center for Science Education de l’IUCAA et du TIFR, basé à Mumbai, dirigera désormais le centre indien de l’Office of Astronomy for Education (OAE), un projet de l’Union astronomique internationale et de l’Institut Max Planck pour l’astronomie.

Il peut donc être surprenant que la ville n’ait pas de planétarium. Cela semble être un problème mineur, cependant. L’IUCAA dispose de trois planétariums portables pouvant accueillir chacun 30 à 35 enfants et un instructeur. Aujourd’hui, ceux-ci sont prêtés gratuitement aux ONG et aux écoles de la ville et des environs.

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L’objectif du centre indien de l’OAE est d’utiliser l’astronomie comme un outil de développement sociétal, explique Khembhavi, qui est actuellement le principal chercheur du Pune Knowledge Cluster (PKC), créé récemment par le bureau du principal conseiller scientifique du gouvernement de l’Union. . Le PKC vise à résoudre les problèmes sociaux grâce à des connaissances scientifiques et à des ressources humaines qualifiées dans les universités, les institutions de R&D et l’industrie.

Aujourd’hui encore, les scientifiques et les chercheurs sont encouragés à donner des conférences en marathi. « La langue a joué un rôle très important ; avec des scientifiques écrivant et donnant des conférences en marathi, cela a accru la popularité de l’astronomie dans la ville parmi tous les groupes d’âge », explique Raka Dabade, professeur de physique et coordinateur de la faculté de l’Astro Club du Fergusson College, créé en 1997. Le Ground College of Engineering aussi a un club d’astronomie; bon nombre de ses 50 membres travaillent sur des projets parrainés, explique Rajshri Mahajan, professeur adjoint au collège et conseiller pédagogique du club.

Dabade se souvient comment les étudiants ont demandé l’aide de l’IUCAA lorsque la nouvelle de l’atterrissage de Mars Pathfinder est arrivée en 1997, la même année que le club a été formé. Ils voulaient monter une exposition mais n’avaient pas de photographies. “Nous sommes allés au bureau de l’IUCAA, car ils étaient les seuls à avoir Internet à l’époque, et avons pris des photos des images sur l’écran avec un appareil photo reflex numérique”, dit-elle.

“Tous les enfants qui assistent à nos conférences ou à nos formations ne poursuivent pas l’astronomie en tant que profession. Cependant, ils restent des passionnés d’astronomie et deviennent des astronomes amateurs », explique Samir Dhurde, responsable de la sensibilisation du public à l’IUCAA.

Karmarkar se souvient encore d’avoir assisté aux cours de Narlikar en tant qu’étudiant. Il n’avait pas les moyens d’acheter un télescope à l’époque mais acheta le premier, un réfracteur de 80 mm qui coûtait 18 000, dès qu’il a obtenu un emploi en 2010. Aujourd’hui, il possède quatre télescopes.

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