California could shrink water use in cities by 30% or more

Les pelouses vertes, les vieux appareils et les tuyaux qui fuient consomment tous des quantités importantes d’eau de la Californie, et les chercheurs ont calculé dans une nouvelle étude que l’État pourrait réduire la consommation d’eau de plus de 30 % dans les villes et les banlieues en investissant dans des mesures pour utiliser l’eau plus efficacement.

L’étude du Pacific Institute, un groupe de réflexion sur l’eau à Oakland, a également révélé un grand potentiel inexploité pour les zones urbaines pour réduire les pressions sur les rivières et les aquifères surutilisés en investissant dans des projets locaux pour recycler plus d’eaux usées et capter plus d’eaux pluviales. Alors que les chercheurs ont déterminé que d’importantes économies d’eau pourraient être réalisées dans tout l’État, ils ont déclaré que le plus grand potentiel réside dans le sud de la Californie pour réduire la consommation d’eau à l’intérieur et à l’extérieur, réutiliser les eaux usées traitées et collecter davantage de ruissellement lorsqu’il pleut.

“La Californie a fait de réels progrès ces dernières années pour réduire la consommation d’eau et augmenter l’approvisionnement local en eau”, a déclaré Heather Cooley, directrice de recherche de l’institut. « Sans ces efforts passés, nos problèmes d’eau seraient encore plus graves. Mais il en faut plus face au changement climatique et à la sécheresse. »

La Californie a traversé une sécheresse extrême de 2012 à 2016 et en est maintenant à la troisième année d’une sécheresse qui se classe parmi les pires jamais enregistrées. Partout en Occident, des recherches ont montré que les sécheresses s’intensifient avec le réchauffement de la planète causé par la combustion de combustibles fossiles.

La consommation totale d’eau urbaine de l’État est estimée à 6,6 millions d’acres-pieds par an. L’étude a révélé qu’une multitude de technologies existantes et de pratiques standard pourraient améliorer l’efficacité pour réduire l’utilisation urbaine totale entre 30% et 48%. Ces mesures d’efficacité comprennent, entre autres, la réparation des fuites dans les conduites d’eau, le remplacement des machines à laver et des toilettes inefficaces et le remplacement des lois par des plantes adaptées au climat sec de la Californie.

Les chercheurs ont estimé que la Californie a le potentiel d’augmenter considérablement l’approvisionnement local en eau en captant les eaux pluviales et en les stockant dans des aquifères, au lieu de les laisser s’écouler du paysage. Selon qu’il s’agisse d’une année sèche ou d’une année humide, ils ont déclaré que l’État pourrait capter entre 580 000 et 3 millions d’acres-pieds d’eaux pluviales dans les zones urbaines.

La Californie recycle désormais environ 23% de ses eaux usées municipales, soit environ 728 000 acres-pieds, selon le rapport, et a le potentiel de plus que tripler la quantité recyclée et réutilisée.

Si ces stratégies sont rapidement étendues à l’ensemble de l’État, a déclaré Cooley, “des millions de Californiens supplémentaires pourraient bénéficier d’un soulagement à court terme de la sécheresse et d’améliorations à plus long terme de la fiabilité de leur approvisionnement en eau”.

Dans le rapport, qui a été publié mardi, Cooley et ses collègues ont cité plusieurs exemples de projets et de programmes d’économie d’eau qui, selon eux, peuvent être des modèles.

Parmi eux, le projet Pure Water Monterey traite les eaux usées et les eaux de ruissellement pour les utiliser pour reconstituer les eaux souterraines. À Fresno, le district de contrôle des inondations exploite des bassins de rétention des eaux pluviales. Long Beach a un programme pilote qui fournit un aménagement paysager économe en eau aux propriétaires dans les quartiers à faible revenu. Et San Francisco a une ordonnance qui exige l’installation d’appareils de plomberie à haut rendement lors de la vente d’une maison.

Les auteurs de l’étude ont déclaré avoir trouvé le plus grand potentiel d’économie d’eau dans la région de la côte sud de la Californie du Sud, qui comprend Los Angeles et San Diego, en grande partie parce qu’elle abrite plus de la moitié de la population de l’État, mais aussi parce qu’elle a beaucoup d’aménagement paysager extérieur, un climat plus chaud que la Bay Area, une grande quantité d’eaux usées et de nombreuses zones où les eaux pluviales pourraient être captées.

Ils ont dit que les opportunités varient selon les régions. Par exemple, 29 % des effluents d’eaux usées sont désormais réutilisés dans la région de la côte sud, alors que seulement 9 % des eaux usées sont recyclées dans la Bay Area.

Les stratégies décrites dans le rapport peuvent aider la Californie à devenir plus résistante à un climat plus extrême et incertain, a déclaré Cooley, et peuvent également aider à éclairer les décisions de gestion de l’eau dans d’autres parties des États-Unis et du monde.

Bien que l’étude n’ait pas analysé les coûts potentiels, les auteurs ont souligné que les solutions recommandées présentaient également d’autres avantages, tels que la réduction des risques d’inondation, l’aide aux écosystèmes aquatiques fragiles, la limitation du rejet d’eaux usées traitées dans l’océan et la réduction de la quantité d’énergie utilisé pour pomper et transporter l’eau.

“Ces stratégies ont fait leurs preuves, elles sont rentables et elles peuvent assurer la fiabilité de l’approvisionnement en eau”, a déclaré Cooley.

L’étude n’a pas examiné les coûts relatifs des projets d’infrastructure tels que les barrages ou les usines de dessalement.

«Nous savons que nous devons investir de l’argent pour faire face aux problèmes d’eau de la Californie. Et investir dans ces options sera moins cher, plus efficace et plus rapide que d’investir dans des choses traditionnelles que nous avons faites dans tout l’État dans le passé », a déclaré Peter Gleick, cofondateur et président émérite du Pacific Institute.

Quant au dessalement, Gleick a déclaré que l’équipe ne l’avait pas pris en compte dans l’étude car bien qu’il ait le potentiel de fournir de grandes quantités d’eau, “il est incroyablement coûteux, il consomme beaucoup d’énergie, il a des responsabilités environnementales”.

Alors que les propositions de nouveaux barrages sont débattues pour leurs coûts économiques et leur viabilité, Gleick a déclaré que le potentiel total de stockage d’eau des projets de barrage proposés qui sont les plus plausibles “est loin des volumes d’eau dont nous parlons ici”.

L’étude note que les Californiens ont fait des progrès majeurs en réduisant leur consommation d’eau. L’utilisation totale d’eau urbaine de l’État a culminé en 2007 à environ 10 millions d’acres-pieds par an, et a depuis diminué à moins de 7 millions d’acres-pieds par an.

Les chercheurs ont déclaré que l’intensification des stratégies d’efficacité de l’eau pourrait aider à doubler ces économies à long terme. Ils n’ont pas examiné les efforts de conservation à court terme de la sécheresse, comme prendre des douches plus courtes ou laisser les pelouses brunir.

“Ce que nous avons examiné, ce sont des technologies et des pratiques éprouvées qui peuvent réduire la consommation d’eau”, a déclaré Gleick.

L’équipe de recherche a utilisé les données soumises à l’État par les fournisseurs d’eau pour calculer l’utilisation actuelle, puis a calculé des scénarios basés sur des améliorations d’efficacité modérées et des améliorations d’efficacité élevée.

L’estimation à haute efficacité impliquerait que les gens enlèvent les pelouses et installent des plantes à faible consommation d’eau. Bien qu’il existe de grandes possibilités d’économie d’eau dans l’utilisation de l’eau à l’extérieur, indique le rapport, il existe également des moyens de réduire considérablement l’utilisation à l’intérieur.

Gleick a partagé un exemple personnel de sa maison. Il y a quelques années, il a remplacé ses vieilles toilettes de 6 gallons par chasse par de nouvelles toilettes qui répondaient aux normes d’efficacité de l’époque et utilisaient 1,6 gallon par chasse. Maintenant, la norme actuelle est descendue à moins de 1,3 gallon par chasse.

“Si je devais remplacer mes propres toilettes par la norme actuelle, je réaliserais encore plus d’économies intérieures que ce que j’ai déjà réalisé”, a déclaré Gleick. “Et il y a ce genre de roulement d’appareils électroménagers, de roulement d’appareils, de roulement de parc de logements, qui fait partie de ce potentiel inexploité.”

Il a déclaré que les résultats montrent que la Californie, même après des gains ces dernières années, a encore un énorme potentiel pour devenir plus économe en eau et augmenter l’approvisionnement local en eau, et devrait poursuivre cela rapidement alors que l’État fait face à des sécheresses sévères croissantes et à un changement climatique dommageable.

Les chercheurs ont proposé une liste de recommandations aux fournisseurs d’eau ainsi qu’aux agences locales, étatiques et fédérales pour mettre en œuvre des stratégies d’économie d’eau et augmenter le financement d’efforts tels que les programmes de remise aux clients et les projets de recyclage de l’eau.

L’étude s’est concentrée sur l’utilisation de l’eau en milieu urbain et n’a pas examiné l’agriculture, qui représente en moyenne environ 80 % de l’eau utilisée par l’homme en Californie.

“L’agriculture a déjà connu des réductions en raison de la pénurie d’eau de surface”, a déclaré Gleick. « Ils apportent déjà des changements aux types de cultures. Ils améliorent déjà l’efficacité de l’irrigation en modifiant la technologie d’irrigation. Il existe encore un énorme potentiel inexploité dans l’agriculture. Et il faut y remédier. »

Il a ajouté que le fait que l’agriculture ait le potentiel d’utiliser beaucoup moins ne devrait pas diminuer l’importance de faire «des choses intelligentes et rentables dans tous les secteurs», y compris les villes et les communautés de l’État.

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