2e Israélien dans l’espace : Eytan Stibbe s’envole pour réaliser des expériences sur l’ISS

Le deuxième Israélien à se rendre dans l’espace a décollé vendredi lors d’un vol charter privé de SpaceX vers la Station spatiale internationale, avec deux autres hommes d’affaires fortunés.

Eytan Stibbe réalisera quelque 35 expériences pour des entreprises et des instituts de recherche sur la mission Rakia financée par des fonds privés vers le laboratoire orbital.

Avant d’entrer dans la capsule SpaceX Dragon, son enthousiasme était évident. Stibbe, un ancien pilote de chasse, a fait une petite danse en arrivant devant la fusée du Kennedy Space Center en Floride.

“Faire partie de cet équipage unique est une preuve pour moi qu’il n’y a pas de rêve au-delà de l’atteinte”, a déclaré Stibbe.

Le tout premier astronaute israélien, Ilan Ramon, a été tué en 2003 lorsque la navette spatiale Columbia s’est désintégrée lors de sa rentrée dans l’atmosphère, tuant les sept membres d’équipage à bord. Des membres de la famille Ramon étaient présents lorsque le vol de Stibbe a été annoncé pour la première fois en 2020, et étaient également présents au décollage à Orlando vendredi.

Stibbe prévoit de rendre hommage à Ramon pendant la mission. Il emportera des pages survivantes du journal spatial de Ramon, ainsi que des souvenirs de ses enfants.

Une fusée SpaceX Falcon 9 avec la capsule Crew Dragon attachée, décolle avec le premier équipage privé du complexe de lancement 39A le vendredi 8 avril 2022, au Kennedy Space Center à Cap Canaveral, en Floride. (AP Photo / Chris O’Meara)

Stibbe a décollé chargé de dizaines d’expériences. L’accent est mis sur la santé, mais aussi sur la recherche portant sur l’agriculture, l’optique et l’énergie. Il emportera également la plus petite bible qui existe, une nano-puce de silicium de 0,5 millimètre carré sur laquelle sont gravées 1,2 million de lettres.

Le Sheba Medical Center, le plus grand hôpital d’Israël, a envoyé un laboratoire spatial miniature complet qui contient six expériences.

Eytan Stibbé. (Ori Burg)

L’opération, la première mission spatiale entièrement privée, est opérée par la société américaine Axiom Space et commandée par son vice-président, l’astronaute hispano-américain Michael Lopez-Alegria.

Alors que des citoyens privés ont déjà visité la Station spatiale internationale, Ax-1 est le premier lancement mettant en vedette un équipage entièrement privé pilotant un vaisseau spatial privé vers l’avant-poste – avec les installations de lancement louées par la NASA.

Mais contrairement aux récents vols suborbitaux accrocheurs effectués par Blue Origin et Virgin Galactic, Axiom affirme que sa mission ne devrait pas être considérée comme du tourisme en raison de ses objectifs scientifiques.

L’équipage d’Axiom vivra et travaillera aux côtés de l’équipage régulier de la station : actuellement trois Américains et un Allemand du côté américain, et trois Russes du côté russe.

SpaceX et la NASA ont été francs avec l’équipage sur les risques des vols spatiaux, a déclaré Lopez-Alegria, qui a passé sept mois à la station spatiale il y a 15 ans.

“Il n’y a pas de flou, je pense, sur ce que sont les dangers ou à quoi pourraient ressembler les mauvais jours”, a déclaré Lopez-Alegria à l’Associated Press avant le vol.

Se joignent à Stibbe Larry Connor de Dayton, Ohio, qui dirige le groupe Connor et Mark Pathy, fondateur et PDG de Mavrik Corp de Montréal.

Chacun a une liste complète d’expériences à mener pendant ses neuf à dix jours là-bas, une des raisons pour lesquelles ils n’aiment pas être appelés touristes de l’espace.

“Ils ne sont pas là pour coller leur nez sur la fenêtre”, a déclaré le co-fondateur et président d’Axiom, Michael Suffredini, ancien responsable du programme de la station spatiale de la NASA.

Eytan Stibbe photographié par SpaceX avant le lancement du vaisseau spatial Dragon le 8 avril à Cap Canaveral, Floride (SpaceX)

Stibbe était un pilote de chasse accompli au cours de sa longue carrière militaire dans l’armée de l’air israélienne.

Il a gagné des millions dans des projets commerciaux et d’investissement, y compris certaines activités douteuses dans la vente d’armes, et a assumé le coût total de sa participation, estimé à environ 55 millions de dollars.

Axiom s’est associé pour un total de quatre missions avec SpaceX, et la NASA a déjà approuvé en principe la seconde, Ax-2.

Axiom, basée à Houston et fondée en 2016, considère les voyages comme les premières étapes d’un objectif plus vaste : construire sa propre station spatiale privée. Le premier module devrait être lancé en septembre 2024, a déclaré le président et chef de la direction Michael Suffredini.

Il est prévu qu’il soit initialement attaché à l’ISS, avant de finalement voler de manière autonome lorsque cette dernière prendra sa retraite et sera désorbitée après 2030.

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