12 of the weirdest deep-sea creatures that lurk in the oceans

Alors que l’océan reste largement inexploré, nous avons parfois un aperçu des créatures étranges et merveilleuses qui vivent dans les profondeurs (comme le blobfish toujours populaire). En voici quelques-uns qui sont totalement hors de ce monde.

Crocdent

Dent de croc © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Deux cents mètres, c’est tout ce qui vous sépare d’un monde extraterrestre, ici même sur Terre. Descendez aussi loin dans l’océan et vous entrez dans la «zone crépusculaire» de la mer profonde, où les rayons du soleil s’estompent progressivement et où les animaux jouent à un jeu mortel de cache-cache avec des prédateurs dans l’ombre.

Plongez à plus de 1 000 mètres et vous êtes dans la “zone de minuit”, une vaste obscurité ponctuée par des éclairs de lumière provenant de formes de vie qui chassent pour se nourrir et cherchent ici des partenaires. C’est un monde avec des dents terrifiantes, comme celles du poisson à crocs. Mais ne vous laissez pas effrayer par le fangtooth : il a à peu près la taille d’un pamplemousse.

Zooplancton

Zooplancton

Zooplancton © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

De nombreux animaux différents dérivent dans «l’espace intérieur» de l’océan profond, où ils sont collectivement connus sous le nom de zooplancton – du grec pour «animaux dérivants». Certains d’entre eux vivent toute leur vie comme des dériveurs, comme la “crevette graine” (1) repliée dans sa carapace orange, et le “papillon de mer” (2) – un escargot qui nage au lieu de ramper.

D’autres ne sont que des membres temporaires du zooplancton – les stades larvaires d’animaux tels que les étoiles de mer (3), qui finissent par retomber pour continuer leur vie sur le fond marin. Passer du temps en tant que dériveurs signifie qu’ils peuvent être transportés vers de nouveaux endroits par les courants océaniques, s’ils ne sont pas mangés par d’autres zooplanctons en cours de route.

Larve de leptocéphale

Larve de leptocéphale

Larve de leptocéphale © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Les animaux marins ont souvent des stades précoces de leur cycle de vie très différents de leur forme adulte. Cette larve de leptocéphale en forme de feuille finira par se transformer en anguille adulte, transformant la forme de son corps.

Avoir un corps mince et transparent en tant que larve peut l’aider à survivre au gant des prédateurs dans le zooplancton à mesure qu’il grandit. Parce que les larves et les adultes semblent si différents, les formes larvaires étaient souvent décrites comme des espèces différentes des adultes, jusqu’à ce que les biologistes marins réalisent qu’il s’agissait de différentes étapes d’un cycle de vie.

Copépodes de saphir de mer

Copépodes

Copépodes © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Les copépodes sont de minuscules crustacés, généralement d’une taille d’un ou deux millimètres seulement, et sont souvent mangés par des poissons d’eau profonde tels que la queue filée et la mâchoire lâche du feu stop. La plupart des copépodes broutent des algues microscopiques qui se développent près de la surface de l’océan, et leurs excréments et leurs cadavres aident à transporter le carbone dans les profondeurs.

Mais ces copépodes “saphir de mer” sont différents : les femelles vivent en parasites à l’intérieur d’animaux gélatineux dérivants appelés salpes, tandis que ces mâles colorés nagent librement dans l’océan. Les mâles ont de minuscules plaques de cristal dans leur peau qui reflètent la lumière bleue, leur donnant un aspect scintillant.

Dragonfish & Hachette

Dragonfish et Hachette

Dragonfish et Hatchetfish © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Comme les lucioles sous-marines, de nombreux animaux des grands fonds peuvent produire des taches ou des éclairs de lumière, connus sous le nom de bioluminescence.

Dans la zone crépusculaire, les restes de lumière solaire projettent des ombres qui révèlent les animaux aux prédateurs, de sorte que de nombreuses espèces de cette zone sont tachetées de lumières pour se camoufler. Le dessous du poisson-hachette, par exemple, a des organes bioluminescents qui correspondent à la faible lumière venant d’en haut, brisant sa silhouette.

Dans la zone de minuit, des animaux tels que le poisson-dragon utilisent des projecteurs bioluminescents pour trouver leur proie. Et dans tout l’océan profond, des créatures signalent avec des lumières à d’autres membres de la même espèce, pour attirer un compagnon, par exemple.

Mâchoire lâche de feu stop

Feu Stop Loosejaw

Feu Stop Loosejaw © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Le poisson à mâchoire lâche est l’un des prédateurs les plus furtifs des profondeurs. Sa mâchoire inférieure est une ossature ouverte sans fond charnu, ce qui signifie qu’elle peut se refermer très rapidement comme une souricière. Et on l’appelle “feu stop” parce que les organes bioluminescents près de ses yeux produisent de la lumière rouge.

La majeure partie de la bioluminescence dans l’océan profond est bleue, car cette couleur se propage bien dans l’eau et les yeux de nombreux animaux des grands fonds ne sont pas sensibles à la lumière rouge. Mais la mâchoire lâche du feu stop peut voir rouge, ce qui lui permet d’éclairer ses proies sans les alerter du danger.

Calmar de verre

Calmar de verre

Calmar de verre © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Il existe environ 60 espèces de calmars de verre dans l’océan, et ils tirent leur nom de leurs corps transparents – une astuce pour éviter de projeter une ombre qui pourrait être repérée par les prédateurs dans la zone crépusculaire.

L’image du haut est le juvénile d’un calmar lyre. Les deux appendices qui en sortent sont des yeux sur de longues tiges. Ces yeux sont plus opaques que le reste de son corps, de sorte que chaque œil possède également un organe bioluminescent pour masquer son ombre. Mais lorsque ce juvénile grandira, ces tiges disparaîtront et il descendra pour vivre dans la zone de minuit à l’âge adulte.

Calmar aux yeux de coq

Calmar aux yeux de coq

Calmar à œil de coq © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Les calmars des profondeurs océaniques sont de tailles variées, du calmar géant ressemblant à un Kraken qui peut s’étirer sur plus de 10 mètres jusqu’au bout de ses tentacules les plus longs, en passant par les tiddlers mesurant environ 15 centimètres de long.

Et les calmars des grands fonds se présentent également sous différentes formes : le calmar à œil de coq, également connu sous le nom de calmar aux fraises, a un œil deux fois plus grand que l’autre. Il nage dans la zone crépusculaire avec le grand œil regardant les ombres projetées par des proies potentielles, et le plus petit œil surveillant les éventuels prédateurs en dessous.

Poisson filiforme et bécassine Boxer

Poisson à queue filetée et anguille Boxer snipe

Poisson à queue filetée et anguille Boxer © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Le poisson à queue filée et la bécassine boxer ont des corps longs et minces en forme de ruban. Le corps du fil-queue mesure environ 30 centimètres de long, avec des banderoles deux fois plus longues sur sa queue, ce qui donne son nom à ce poisson. Son autre nom est le “poisson à œil tube” en raison des lentilles de type binoculaire de ses yeux, qui sont utilisées pour repérer les ombres des proies dans la zone crépusculaire. Le poisson tube-eye est si inhabituel qu’il est la seule espèce dans un ordre taxonomique complet.

La bécassine boxer atteint près de 1,5 mètre de long et se nourrit en balayant ses longues mâchoires dans l’eau, accrochant les appendices des crustacés qui passent sur ses dents fines.

Lotte de mer

Lotte de mer

Lotte © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

La vie peut être rare dans les profondeurs sombres, ce qui est un problème lorsque les animaux ont besoin de trouver un partenaire pour s’accoupler. S’accrocher à un compagnon potentiel est une bonne solution, et certaines baudroies de haute mer poussent cela à l’extrême.

Les mâles sont beaucoup plus petits que les femelles, et quand un garçon rencontre une fille, il donne à son corps un baiser qui dure le reste de sa vie. L’approvisionnement en sang du mâle rejoint celui de la femelle par ses lèvres, et il vit d’elle comme un parasite pendant qu’elle attrape une proie avec son leurre bioluminescent. Mais le mâle pendant est un accessoire pratique que la femelle peut transporter, prête à féconder ses œufs lorsqu’elle les libère.

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